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網路電話時代來臨

文 / 郭正佩    
2003-01-01
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網路電話時代來臨
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入冬之後的東京街頭逐漸染上過節的氣氛。冷颼颼的寒風呼呼吹著。百貨、生活雜貨、電子商品賣場紛紛推出應景好禮促銷。一群頭戴紅色聖誕老人高毛帽、身披滾白邊鮮紅背心的年輕推銷員,手捧著同樣鮮紅色包裝如過節好禮的紙袋,期望路人把一大袋的東西帶回家。「無料(免費)體驗!」大大的「無料」字體十分搶眼,在不景氣的年頭,誰都想貪一點小便宜。

不過,內行人可能會發現這不只是個小便宜。「兩個月內使用完全免費!」「BB Phone兩個月無料體驗!」「兩個月內通話費——無料!」,大字標語吸引了來往人群。年輕推銷員手中拿的一袋袋禮物,竟然是日本Yahoo寬頻(Yahoo!BB)公司剛推出的寬頻數據機。「接續簡單,只需要普通電話機即可,」「帶回家就能用!」他們急急忙忙想把寬頻數據機交到路人手中。

這是日本Yahoo寬頻公司在2002年4月底正式推出的網路IP電話服務。他們不提IP(Internet Protocol,網路通訊協定)、不提ADSL(數位用戶迴路;以家用電話迴線為基礎的寬頻連結方式)、VoIP(Voice over IP,網路電話),反而是用大大的粗體標語和音樂,重覆告訴來往行人,打電話到美國,每三分鐘只要7.5日圓(一分鐘低於0.7元台幣)!

這是真的嗎?曾經在NTT DoCoMo(日本電信電話公司移動通信網)工作的我,不禁發出疑問。在日本,打電話到普通的行動電話,一分鐘就需要大約40日圓。意思是說,利用Yahoo寬頻提供的網路電話BB Phone(BroadBand Phone)服務打電話至美國,花費相同金額,通話時間是打給日本國內朋友手機的十六倍左右。

絞盡腦汁省話費

是真的!直到同事大前在家中裝設之後,向大夥證實。通話品質呢?使用起來方便嗎?我不禁發出和一般人對於「網路電話」這名詞相同的懷疑態度。

過去四、五年來,我幾乎試過市面上每一種網路電話卡、IP Phone(網路電話)軟體、微軟的Netmeeting(網路會議)等。

一開始,只有電腦族朋友,或是生活艱苦的留學生,願意在三更半夜、三至十三小時時差的兩地之間,不斷重新開機、調整麥克風音量、更動軟體內設定參數,然後在「音塊(封包片斷)」之中和我一邊嘶吼,一邊想盡辦法讓對方聽懂完整的語句。

那時候的音效卡有時只能單向通話,所以像「你聽得到嗎?結束,」「聽得到,可是不太清楚,你聽得清楚嗎?結束,」……。這樣的句子,往往可以占據到對話的一半時間。最後總會有人忍不住,以「算了,算了,我打電話給你,」收場。

對不願意為了接電話特地打開電腦的朋友,則利用PC-to-Phone(從電腦打到電話)服務。我以信用卡在網路上付了10美元,得到大約數小時的軟體通話時間,開始快樂地想找人試用。「喂、喂、喂,聽得到嗎?」……。「妳是不是又用電腦打電話了啊?」我的家人對於起伏不定的通話品質感到厭煩,試用一陣子之後,新的軟體就被我束諸高閣,徒留下約9.8美元的可用餘額。

「品質好得不可思議,」我的同事告訴我。我半信半疑地加入BB Phone行列,期盼此舉能為自己省下大量國際電話費用。

開始的時候,一邊打電話一邊擔心是不是真的如此便宜。經常使用BB Phone服務的豐原醫生對我說,第一個月的電話費帳單令他感到不可思議。有親戚長住美國的豐原醫師成了BB Phone的愛用者。使用BB Phone和美國友人聊兩個小時,只要300圓日幣(約新台幣70元),「在東京車站站著吃碗烏龍麵都不夠用呢!」豐原醫師笑著說。

日本國內電話費用昂貴是出了名的。也許正因為如此,顛覆性的Yahoo!BB Phone服務推出甫半年,2002年10月底用戶即達到七十七萬,光是2002年10月份新簽約數就達二十五萬筆。第二波促銷,除了原本兩個月寬頻網路使用費全免之外,還加上兩個月BB Phone通話費全免的促銷手法,由日本軟體銀行(Softbank)和Yahoo合資經營的Yahoo!BB,用戶數正朝百萬邁進。

戰局之初輸了陣腳的日本其他大ISP(網路服務提供者),如NTT Communications Corp.(NTT Com,日本電信電話通訊)、Sony Communication Network Corp.(SCN,新力通訊),及Nifty Corp(尼福締公司),急起直追,陸續推出VoIP網路電話試驗服務,目標在鞏固一百三十萬寬頻客戶。

Yahoo!BB在日本寬頻網路服務業者之間,點燃起有線網路電話的戰火。這場戰爭在日本總務省近期開放了「050」起頭的網路電話號碼之後,將由單向服務,轉為雙向服務,預料戰火將會愈來愈激烈。

目前日本Wireless LAN(無線寬頻)服務如NTT-ME、NEC(日本電氣)等公司,則對另一商機——無線IP電話虎視眈眈。

需要多少錢?「一切都是免費!」NTT-ME發言人說。另外,由寬頻行動通訊(Broadband Mobile Communications Inc.,BMC)和日本五家主要便利商店Family Mart(全家便利商店), Circle K Japan(OK便利商店), Sunkus & Associates Inc.(桑庫斯便利商店), Three F (三F便利商店) 和 Ministop(米尼斯脫)聯合組成的e-平台(e-plat)公司合作利用便利商店和咖啡廳中裝置的無線寬頻網路推出了稱為「M’tel」的行動網路電話測試服務。「M’tel」預計自2003年4月起,每月收費3,000日圓。

第四代行動通訊,自己動手做!

什麼是第四代行動通訊?日前,有機會使用NTT DoCoMo提供的第三代行動通訊服務FOMA(Freedom Of Mobile multimedia Access)上網。雖不及Wireless LAN所提供的寬頻速度快,但瀏覽網頁甚至使用線上會議軟體已十分足夠。還未使用無線網路PDA的我忍不住想自已動手做第四代行動電話。我想,如果有一台可以插上網路卡的PDA,加上網路電話軟體,和一個050的網路號碼,家人朋友就不會再嫌打電話到日本給我代價昂貴了吧?

(本文作者曾任職於日本NTT DoCoMo無線通訊研究室,著有天下文化出版《e貓掉進未來湯》。)(Email:ecat_peggy@hotmail.com)

本文出自 2003 / 01 月號

第199期遠見雜誌

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