把通膨穩定在2%:央行的無意義壯舉

文 / 一流人      2017-12-28
把通膨穩定在2%:央行的無意義壯舉


價格穩定的面紗

只要詢問不同的對象,人們對通膨看法的反應自然也不一樣。如果你是領固定薪水的受薪族,加薪的幅度有限,那麼當然不歡迎通膨發生。至於把辛苦賺來的錢,借給他人的放款人,他們的看法可能與受薪族一樣:因此只要你沒有把通膨因素考慮進去,都會覺得自己的錢變少了。但是,假如你是債務人,定期支付固定的利息債務,並沒有完全反映真正的通膨率,那麼,這是一件好事。尤其是用貸款來購買的房產,不僅價值增加,所增加的獲利還遠大於通膨的侵蝕。

儘管債務人及資本資產擁有者這一方,與放款者及固定薪水受薪族這方,這兩者之間的財富已重新分配過,但通膨似乎也有其重要的好處。

假設有一名企業老闆或創業者借了一筆錢,這筆錢的貸款利率在未來兩年是固定的,但長期下來,若未來的通膨比當初預期的還高,他們銷售產品時的價格就會漲價。通膨不僅降低他的債務負擔,他的營業額也會比先前預想的高。且因為市場有過剩的人力正在尋找工作,這讓目前有工作者在薪資談判上沒有籌碼,這名老闆也不需調整員工薪水以彌補通膨侵蝕,就可以繼續留住員工,整個情況更有利於這名老闆。隨著營收往上升高,而利率與薪資成本仍維持在以往的水準,他的獲利就會增加;在此基礎之下,他決定要擴大生產。

正因如此,有人一定好奇,何以非預期通膨會是一件壞事。對於領固定薪水的受薪族來說,一直有薪水可領,自然是件開心之事:因為若老闆因通膨而沒有獲利,他可能就此失業了。同時,利息賺得不夠多的放款人,一定也會因為至少可拿到部分報酬而欣慰,即使這些錢無法完全彌補他在放款時所承受的通膨、經濟成長以及可能發生違約的風險。且話說回來,倘若真有一個放款利率,可以彌補放款人承受的風險,此時,借款人反而可能無法負擔得起。因此放款人要拿到所有他該拿到的補償,機率很低。

可是,受薪族以及放款人遲早會明白,此時價格已經上漲,因此他們的收入與補償需要增加。由於現在的工作機會變多,因此老闆無法以低薪繼續留住員工,且下一步,放款人開始調高借貸成本。由於老闆仍相信自己的產品價格仍會繼續上揚,因此他繼續支付更高成本,不斷擴充。有鑑於此,他還去借了更多的資金。

只要價格不斷上漲,且上漲速度比調整後的實際薪資與利率成本快,上述的企業老闆,以及社會中與他一樣的人們,皆會參與這場通膨爆發的盛宴。然而,當受薪族與放款人發現,他們並未受到公平的對待後,便開始要求更多的收入與獲利補償。一旦實質薪資與利率成本調整後變得更高,這些企業決定用來擴張生產的利潤,瞬間就消失了。他們發現,原來當初預想錯誤的地方是,產品的相對需求,原來實際上只是通膨而已,如今,通膨已反映在產品與勞務的價格,以及勞工與貨幣上。然而,為了回應感覺變多的相對需求,供給與債務也同時增加。由於看不到當初預期的市場需求,許多企業發現自己面臨虧損。當企業開始節流、管控支出,通膨帶動的繁榮瞬間消失,景氣開始變得蕭條──庫存不動如山,勞工被資遣,需求進一步下滑,企業擁有不良債務的比比皆是。非預期通膨所造成的,只是更多收益以及更多相對需求的假象,它誤導人們過度擴張生產,並且讓資金分配錯誤。實質薪資與/或利率變得更高,最後會造成經濟的衰退蕭條。

因此,逐漸地讓購買力減少,或許對政府及企業有利──因為可讓他們的債務負擔以及薪資成本降低;但預期通膨率不斷上升,會讓企業錯估需求,這對員工與放款人並沒有好處。

這正是央行積極預防通膨預期升高的原因。就此而言,央行似乎做的非常棒。在英國與美國,過去二十年來,幾乎所有消費者產品及勞務的物價通膨指標都在2%上下。這個不變的數字穩定住了大家的預期,也讓大眾更為順從信服,以至於央行可以將2%這個數字神話成一件「好事」。當有必要降低實質債務負擔,幫助企業獲利,甚至是在避免調升通膨預期的缺點時,這讓央行有藉口去推動一個系統化的購買力下降政策。

但是,在我們恭喜央行的手法如此成功之前,請各位注意自1990年代晚期以來的資產價格走勢。長期無風險利率的下滑,刺激了風險資產價格不成比例的飆漲。任何擁有風險資產的人都覺得自己變得更富有:大家對財富與財產都產生了良好感覺。然而,大家同樣對未來價格的續漲有了預期,因此投資人借了更多錢去投資,以享受更高的報酬率。只要風險資產價格漲得比借貸成本多,資產的熱潮就不會停歇。因此不消多久,投資人開始賣掉手中的無風險債券,轉而投資在風險資產上。儘管無風險的利率增加,只要投資人需要的風險貼水愈來愈低,這股熱潮依然會持續。

然而實際的狀況是,當無風險殖利率愈來愈高,投資人愈不願接受風險貼水變少。因為當他們提高所需的彌補時,借貸成本同時也會提高,且風險資產價格會下滑。借錢來購買這些風險資產的債務,可能一下子變成的壞帳,讓借貸成本變得更高。因此資產價格一開始的飆漲,對這些資產的真正價值只是產生了混淆效果,並且讓投資人過度運用槓桿效應,借了過多的錢投資。唯有無風險利率或投資人風險貼水其中一項,或是以上兩者都一直在低水位,才能控制住借貸成本,投資熱潮才會持續下去。但是當上述其中一項一旦升高,整個熱潮馬上就會退燒、衰退。

把通膨預期固定在2%,看起來不過是一層薄紗。大家的困惑,是因為對未來價格不斷升高的預期,以及因資產市場、而非消費者產品與勞務市場的精疲力盡,使得資金配置錯亂所造成。

因此,當央行恭喜自己一直讓消費者物價通膨維持在2%的穩定狀態時,經濟其他領域的不穩定現象,證明了這是一樁無意義的壯舉。

本文節錄自:《泡沫沉思錄:低利率的疲勞、失靈的價格與「便宜錢」對我們的掠奪》一書,恩瓊.荷達(Anjum Hoda)著,黃書儀譯,大寫出版。

圖片來源:pixabay

關鍵字: 經濟金融閱讀國際財經


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