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世界幽浮日》外太空真的有生物嗎?主持NASA「蔽星板」計畫天文學家這麼說

那天將是歷史上的分界線
文 / 一流人    
2021-07-02
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世界幽浮日》外太空真的有生物嗎?主持NASA「蔽星板」計畫天文學家這麼說
僅為情境圖。取自unsplash
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編按:天文學家莎拉.西格被《時代》雜誌選為天文學界25位最有影響力的人之一,並擔任美國航太總署蔽星板(starshade)的主席。未來我們可能透過莎拉.西格領導的團隊,看見另一顆地球般大小的系外行星,甚至研究那裡有沒有生命跡象。(本文摘自《尋找太陽系外的行星》一書,作者為莎拉.西格Sara Seager,以下為摘文。)

第一次召開蔽星板團隊會議 

我有一個下午的時間可以待在家裡,這足以讓我重新整理行李、帶兩個孩子去游一下泳,並感謝潔西卡照顧他們。然後我回到機場,坐在飛機裡。由於這次演講的對象不是業餘愛好者,而是專業的天文學家,所以我重讀了一遍我要用的講稿。把同樣的概念講給不同的人聽時,內容竟有天壤之別,這件事總是讓我覺得相當有趣。

我聽說你是蔽星板的專家。

我抵達不久之後,有人用挖苦的語氣對我如此說。然後,另一個人也對我說了相同的話,幾乎一字不差。這個人同樣語帶諷刺,而不是真心的稱讚。他是工程師,而我是科學家,所以我知道他這種態度是從哪裡來的:他比我更懂得怎麼把東西做出來。儘管如此,一想到這些人應該是我的同事,講話卻如此無禮,我仍然覺得有點生氣。因為我知道,假如有個男人擁有和我一樣的地位和資歷,他們絕對不敢對他這麼說話。不過,我盡最大的努力不露出難過的表情。

這是我第一次和我的團隊一起開會。委員會有10個人,其中有幾位來自噴射推進實驗室(火星探測車和其他奇妙的機器都是噴射推進實驗室做出來的)。另外還有一個非常厲害的設計團隊與我們配合。因此,想像一個做不出來的東西是沒有意義的事,而這個設計團隊會提醒我們,把設計藍圖轉化成實際的物體時,會遇到哪些限制。

第一天結束時,所有的情況還不是很明朗,但我覺得我們的未來愈來愈樂觀。雖然起初花了一點時間磨合,但我慢慢開始覺得,我們已經形成了一個團隊。我們是一個能力互補、搭配得很好的團體。那天晚上,我們到當地的泰國菜餐廳吃飯,雖然我已經累了,但心裡很開心。我們一定會做出一些很棒的成果。

接受BBC「世界幽浮日」的訪問

第二天,我一大早就起床,接受BBC的訪問,主題是「世界幽浮日」(World UFO Day)。有些人會在6月24日慶祝「世界幽浮日」,因為那天是飛行員肯尼斯.阿諾德(Kenneth Arnold)目睹不明飛行物體的日子,也是媒體首次大幅報導幽浮事件的日子。1947年,阿諾德在華盛頓州瑞尼爾山(Mount Rainier)附近駕駛私人飛機,看見了九個物體以整齊的隊形飛行。他說那些物體的形狀很像是裝派的盤子,這就是我們稱之為「飛碟」的原因,也因此,科幻情節中的外星船艦通常是圓盤狀。(我一直覺得這個說法很奇怪,因為人類從來做不出飛碟造型的飛行器。)

我接受訪問的日期是7月2日,也有不少人在那天慶祝「世界幽浮日」。據說,就在阿諾德目睹幽浮的幾天之後,外星人在新墨西哥州羅斯威爾的沙漠墜毀,日期正是7月2日。那個夏天很特別。我不認為外星人曾在1947年或任何一年造訪過地球。我不認為任何人或任何物體能做如此長途的旅行。但我仍然希望BBC的全球觀眾試著想像這個可能性。天文學家希望全球觀眾試著想像這個可能性。僅為情境圖,取自unsplash。圖/天文學家希望全球觀眾試著想像這個可能性。僅為情境圖,取自unsplash。

我穿上了我最喜歡的咖啡色皮夾克(我彷彿可以聽見熱愛時尚的克莉絲低聲提醒我,上電視時不要穿得土裡土氣的),坐在飯店滿布晨光的房間裡,等待一口標準英國腔的主播提姆.威爾考克斯(Tim Willcox)打來的視訊電話。我打算發表我一貫的論點。「你的直覺是什麼?」威爾考克斯笑著問道,

這不是非常科學的問題,但你的直覺是什麼:你認為外太空有生物存在嗎?

「說實話,」我微笑對他說,

科學家從來不喜歡在沒有任何證據的情況下發表意見,尤其是在BBC的頻道。不過我必須告訴你,從統計觀點來說……你只要算一下宇宙的天體數量,以及行星的數量,自然而然會得到一個結論,那就是宇宙的某處應該會有其他生物的存在。

「嗯,我希望你能找到氪星(Krypton),」威爾考克斯說,「還有新一代的超人。莎拉.西格,祝你好運,或許當你找到時,我們再聊。」

我超希望能和他進行下一次的訪談。你能想像嗎?將來的某一天,我們找到了證明宇宙有其他生物存在的證據。我們確知外太空有其他生物存在的那一天,將是歷史上的分界線。我想像住在雷霆灣的白髮寡婦從收音機聽到新聞,然後用手遮住嘴,眼眶泛淚:覺醒日到了。

我到戈達德開會時,滿腦子還在想剛才的事。我發表演說,也聽了幾個人談論最有可能找到生物的系外行星,以及巨星的演化。會議室裡的創意火花四處飛射。我們開口閉口都是「目標」。大家充滿了鬥志。 《尋找太陽系外的行星》,莎拉.西格(Sara Seager)著,廖建容譯,天下文化出版圖/《尋找太陽系外的行星》,莎拉.西格(Sara Seager)著,廖建容譯,天下文化出版

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