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新冠疫苗沒有她就不成!這位女科學家,才是2020疫情下的真英雄

文 / 林士蕙    
2020-12-15
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新冠疫苗沒有她就不成!這位女科學家,才是2020疫情下的真英雄
圖/美國匈牙利裔女科學家卡塔琳.卡麗可(Katalin Kariko)。取自Katalin Kariko twitter
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又到年底,全球媒體紛紛選出2020年的年度風雲人物,像是登上《時代雜誌》封面的就是拜登與賀錦麗。但是,不少人認為,有一位女性科學家,對2020年的貢獻,絕對不遜於,還未真正入主白宮的下屆美國正、副總統。

這位美國匈牙利裔的女科學家,正是卡塔琳.卡麗可(Katalin Kariko)。根據《紐約郵報》報導,要不是她在70年代末就首先展開mRNA的研究,美國輝瑞和一起合作的德國BioNTech、以及Moderna這些生技藥廠,現在就不可能拿這項發明,迅速開發出成功機率高達95%的新冠病毒疫苗。

是卡麗可,讓全球悲慘的疫情終於露出一道曙光。

很難想像,卡麗可花了40年研究,在今年以前卻極少被重視。80年代從匈牙利移民至美國的她,在異鄉每天五點起床努力做研究,卻曾長期沒人願意提供研究經費。她還曾被聘用的賓州大學降等、被趕出自己長期用來做研究的大學實驗室。

卡麗可40年苦心研究,曾被羞辱「在農舍旁開實驗室就可以」

當時的賓州大學校董事長羞辱她說:「你這種研究,去校內養動物的農舍旁邊開實驗室就可以了。」

mRNA(中文學名為訊息核糖核甘酸)是什麼?為什麼這個研究對新冠病毒的疫苗如此重要?

其實,早在1961年就有人發現mRNA,它被稱為「生命的軟體」,因為用它來做疫苗,不會像一般疫苗,是靠注射純化過的已死病毒體到人體內,「以毒攻毒」方式來防禦病毒。mRNA有個特質:能透過傳送訊息到人體內,來教育或引導人體細胞來抵抗病毒。

也因此,mRNA被學界認為是相對先進的機制,許多科學家都曾想實現,卻因為人體免疫系統會殺死它,大多失敗。當大多人都停止研究後,只有卡麗可沒放棄,終於在今年滿65歲時熬到夢成真。

大學時就立志鑽研mRNA,65歲才研究成功

1955年出生在匈牙利的鄉村,卡麗可從小就喜愛研究生物化學,也早在1978年大學時就決定這輩子要研究mRNA。

為了尋求學術夢實現,她和老公在1985年變賣微薄家產來美國,得到的卻是一次次冷漠的拒絕,沒有人相信她的研究計畫可以成功,也沒人肯提供研究經費。卡麗可曾經絕望到想轉行,還因為健康出問題,懷疑自己得了癌症。

好在,卡麗可靠過人的毅力度過,撐到1998年,第一個貴人出現。是和她同一所大學內研究免疫學的教授德魯.韋斯曼(Drew Weissman)。

韋斯曼看出卡麗可研究中的可貴之處,開始合作。2005年,兩人終於找出了不讓mRNA被免疫系統殺死,成功進入人體的方法。後來,又出現另一個貴人:史丹佛大學教授德瑞克.羅西(Derrick Rossi),他驚豔於卡麗可的論文,決定運用她的發現,在2010年創立了Moderna公司(現已離開)。

卡塔琳.卡麗可(Katalin Kariko)與先生、女兒Susan Francia(中)。圖/卡塔琳.卡麗可(Katalin Kariko)與先生、女兒Susan Francia(中)。取自Susan Francia臉書

對新冠疫苗貢獻厥偉,卡麗可卻未名利雙收

可惜,當疫苗的成功證明了卡麗可的貢獻,她本人拿到的好處卻少得可憐;輝瑞、BioNTech與Moderna的老闆們卻因此股價與身價暴漲高達數十億。

到現在,卡麗可僅靠Moderna當年的授權拿到300萬美元。另一間德國合作廠商Biotech,縱然曾說要邀請她擔任公司的副總裁,但在這間公司網站上,對於這位科學家的發明貢獻竟連名字都不提,顯然口惠實不至。

由於許多學術界人士看不下去,紛紛公開為她叫屈,卡麗可也開始接受《衛報》《紐約郵報》等許多媒體採訪,讓真相曝光。

卡麗可只想天天做實驗、永不退休

不過,她還是恬淡地表示,對賺大錢沒興趣,拿到300萬美元也沒想過休息。因為她的願望,就是天天做實驗,永不退休。

卡麗可除了研究的另一大驕傲,就是培養出拿過奧運划船金牌的女兒Susan Francia。女兒Susan曾說,從小看著媽媽天天努力做實驗,讓她激勵自己對運動訓練總是不鬆懈、不放棄。母女的性格都很強大。

今年以來,全球不知有多少政壇、企業領袖,藉著新冠病毒主題發表過許多聽來高尚的談話。但比起他們,這位默默努力的女科學家,對人類帶來的實質貢獻可能更多。她才是真英雄。

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