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發現超大史前鴨嘴獸

估計身長達1公尺
2016-11-22
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發現超大史前鴨嘴獸
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(這隻生活在新生代中期至晚期的巨齒鴨嘴獸擁有強大的牙齒,可以殺死肺魚甚至是小型烏龜之類的獵物。內嵌圖:第一顆下臼齒的全模標本)

500至1500萬年前就有1公尺長的哺乳動物。

什麼東西比一種有毒、鴨嘴、會生蛋的哺乳動物更酷?就是這種動物的超大版本 — 而研究員發現了牠的存在。

根據一份新的研究報告,大約500至1500萬年前,曾有一種1公尺長的鴨嘴獸生活在澳洲森林中的淡水池塘裡,這個新發現的物種被命名為Obdurodon tharalkooschild。牠比現代的鴨嘴獸還大得多,現代鴨嘴獸只有將近40公分長,體型大約相當於一隻小型家貓。

幾年前,昆士蘭西北部化石豐富的李維斯利世界遺產指定區(Riversleigh World Heritage Area)出土了一批石灰岩化石,當中有一顆牙齒。科學家以這顆牙齒為本,重建出整隻動物的可能樣貌。

這些石灰岩化石原本被收藏在櫃子裡遭人遺忘,直到紐約市哥倫比亞大學的博士生蕾貝卡・皮安(Rebecca Pian)於2012年到澳洲的新南威爾斯大學做研究時,才把它們拿出來。

她覺得其中有一顆牙齒很奇怪:它比目前已知的任何鴨嘴獸牙齒都還大。進一步研究之後,「我說:『等等,它不只是特別大而已,它還很不一樣,』」皮安回憶道。她把它拿給研究報告的共同作者麥克・亞契(Mike Archer)看,結果他也立刻同意這東西前所未見。

例如,這顆牙齒的形狀明顯是鴨嘴獸特有的。但同時,它也具有一些在鴨嘴獸牙齒上前所未見的凸點與凸痕。為了估計這顆牙齒的主人有多大隻,皮安和同事將它和其他的鴨嘴獸牙齒進行比較,約略估算出這個新物種的體型。

結果牠比先前已知的任何鴨嘴獸都還大。研究團隊撼動了鴨嘴獸的演化史。

 

重建: Peter Schouten

撰文:Christine Dell’Amore, National Geographic

(完整內容請至《 國家地理 》雜誌中文網

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