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當年租片逾期被罰, 現在自擁1700萬訂戶

美國線上租片Netflix創新影片租借服務
文 / 黃浩榮    
2011-01-20
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當年租片逾期被罰, 現在自擁1700萬訂戶
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誰是2010年最搶眼的網路科技公司?令人意外的,不再是Google。而是一家台灣人陌生的名字:Netflix。 Netflix,是美國一家從傳統DVD租售轉向線上串流(web-streaming)影音服務的公司,股價從去年初的50美元左右,一路向上狂飆,12月還曾一度突破200美元,成長近3倍,成為2010年全美國表現最優異的科技股。 Netflix,2010年前3季營收達5.53億美元,稅後純益(net income)近3800萬美元,毛利率高達37.7%,用戶人數超過1690萬人,讓同業難望其項背。

如此亮眼的成就,也讓CEO瑞德.哈斯汀(Reed Hastings)榮登《財星》(FORTUNE)雜誌「2010年度企業人士」寶座。

「Netflix的創辦,起因於1997年,當時我租了《阿波羅13號》(Apollo 13),卻因為逾期還片而被罰了40美元」Netflix創辦人兼執行長哈斯汀表示,這次經驗讓他開始思考如何革新影片出租服務,促成創業動機。

月付8至10美元 電影看到飽 Netflix首先推出DVD郵寄到府服務,讓客戶化主動為被動,不必出門租片,只需透過網路點選,就能在家輕鬆等候影片上門。同時Netflix打破傳統「按片計價」的DVD出租模式,改採「月租費吃到飽」,吸引不少消費者青睞。

「Netflix是算月租費,所以是租愈多愈划算,和百視達(Blockbuster)相比,一個月只要租2部就划得來」定居美國舊金山、從事圖書資訊業的張晏綾說,「而且片子想留在家裡多久都可以,沒有逾期費。」

此外,擁有史丹佛大學電腦碩士的哈斯汀,向來保持高度的危機意識,他早已預見網路影音終有取代DVD的一天,也始終在思考如何運用網路將影片傳輸到客戶家裡的電視機,但因當時的寬頻網路技術還不成熟,只得暫時做罷。

2005年,YouTube正式問世,「隨點即播」的特性,讓哈斯汀恍然大悟;加上當時寬頻網路技術已經成熟且普及,他立即興奮地找來同事,專注研發可讓用戶收看線上串流影片的軟體與機器。

終於在2007年,Netflix正式推出線上影音服務,用戶每月只要付8到10美元不等,就可以無限制地收看線上影片或實體DVD。

隔年,他並與知名頻道商Starz合作,以每年2500萬美元的代價買入索尼(SONY)、迪士尼(Disney)兩大片商的影片版權,提供線上串流服務。

這一項結合實體DVD與線上影音的創新服務模式一推出之後,相當迅速地反轉了整個DVD租售業版圖。

短短2年內Netflix的訂戶人數飛快突破1500萬,今天已近1700萬;反觀一代DVD巨擘百視達,卻是節節敗退,最終在2010年9月23日向法院聲請破產重整。

至此,Netflix的聲勢堪稱如日中天。Netflix的股票也在2010年12月被正式納入標普500(S&P 500)與那斯達克100(NASDAQ 100)兩大指數當中。

挑戰1:部分業者拒絕授權

不過,眼前儘管名利雙收,但Netflix未來能否長治久安,卻依然挑戰重重。

「這有點像阿爾巴尼亞的軍隊,想要征服全世界一樣」時代華納(Time Warner)執行長傑佛瑞.畢克斯(Jeffrey L.Bewkes)挖苦的說,「我並不看好。」

Netflix目前提供Starz Play頻道的線上直播,甚至也剛與ABC頻道簽約合作,將在線上提供《Lost檔案》《慾望師奶》《醜女貝蒂》等知名影集。

但這些舉動,卻讓有線電視與衛星電視業者深感危機,擔心Netflix一旦能在網路上提供各種影片與電視內容,消費者將不再訂閱付費電視,「切斷電纜線、接上網路線」,恐將讓付費電視業者的飯碗不保。

部分業者甚至開始結合頻道商、製片商,策略性地抵制Netflix。例如HBO便拒絕將自家影片授權給Netflix,並仿效Netflix成立自己的線上串流服務,將自家影片獨家提供給訂戶。

挑戰2:Starz授權費恐漲價

其次,當初為Netflix片庫提供豐沛彈藥、功不可沒的Starz,雙方合約將於今年到期。

Starz當初僅以每年2500萬美元的價格授權出去,被業界批評為「最蠢的一次交易」。可以想見,若Netflix如果還想續約,勢必得吐出大筆銀子。

根據業界評估,這一筆授權金額可能暴漲為10倍、將高達每年2.5億美元。

挑戰3:網路塞車影響品質

此外,訂戶的快速成長,遠超過網路頻寬的增長。根據科技市調機構Sandvine去年秋季所做的全球網路趨勢報告指出,在美國網路使用的尖峰時段,光是Netflix的下載流量就占了總流量的20%以上,特別是在晚間8點至10點間達到顛峰。訂戶快速增加,樂了Netflix的荷包,卻苦了全美的網路管線,用戶的收視品質也受到影響。

「我個人經驗是,影片看到一半至少都會中斷一次,」張晏綾說。

平心而論,Netflix未來依然挑戰四伏。但也有市場傳言指出,蘋果(Apple)將有意買下Netflix,也從而促使Netflix股價不斷上揚。

不論Netflix未來仍將孤軍奮戰,還是轉投蘋果門下進行改造。

無庸置疑,Netflix已為傳統零售業轉型網路產業的歷史,寫下精采的一頁。

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