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科技救得了天氣嗎?

當務之急
2010-02-01
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科技救得了天氣嗎?
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近來,創業家與投資人掀起全球「潔淨」科技熱潮,在每個能源相關領域都推出創新科技。不久前,聯合國在丹麥首都哥本哈根(Copenhagen)舉行氣候變遷高峰會,討論溫室氣體排放減量目標,許多新科技似乎都令人寄予厚望,可能可以協助達成上述目標。然而,很少人體認到一項令人不安的事實:就算這些能源創新科技的潛力極大,等到它們發展到實用的地步時,恐怕也為時已晚。歷史經驗告訴我們,科技的突破進展,大多需要數十年的時間,才能打進大眾市場。

潔淨科技的應用緩不濟急

科學家建議,全球溫室氣體的排放量,應該在40年內削減一半。如果想達成這個目標,就必須廣泛應用各種潔淨科技。英國智庫漆咸樓(Chatham House)與研究專利的劍橋智慧財產權公司(CambridgeIP)指出,依照過去的經驗,這類科技要19年到30年後才能廣泛使用。

尤其是與能源相關的創新發明,需要的時間更久。它們在離開實驗室、邁向市場的途中,經常遭遇嚴重的阻礙。創業家必須四處張羅資金;投資人必須做好新興科技的風險管理;專利有人買、有人賣,但未必有人用;能源業鉅子則猶豫不決,不太想放棄現有的科技。

由於不可逆的氣候變遷已經發生,我們不能花上許多年時間,坐等偉大的創新,演進為日常實用的科技。

任何有關溫室氣體排放減量的預估,都會比簡潔明瞭的摩爾定律來得複雜,這是因為潔淨科技包含許多新興的技術與流程,每種都有不同的科學原理、風險與投資周期(investment cycle)。能源業適用的摩爾定律,必須能針對最重要的幾類技術,例如,風力、集光型太陽能發電(concentrated solar power)、生質燃料(biomass fuel)、二氧化碳捕集(carbon capture)、潔淨煤技術(clean coal)等,預測它們的創新周期(innovation cycle)與減量比率。

儘管困難重重,但我們相信必須嘗試,而且會成功。有幾項成本效益分析工具,例如,麥肯錫公司(McKinsey)推廣的二氧化碳排放減量成本曲線,能針對主要技術的減量排放能力,提供全面的觀點,因此似乎是恰當的出發點。不過這些分析工具都有兩項重大的缺憾:無法預測技術的未來發展,而且通常也無法處理上市時程的問題。

專利核准數量與技術實用速度成正比

比較恰當的出發點,可能是檢視專利申請與技術實用化之間的關係。漆咸樓與劍橋智慧財產權公司的研究人員,不僅發現潔淨科技上市時程可能長達30年,也提供了一套很有用的資料,指出可行的方向。

他們檢視多種潔淨科技的5萬7000項專利,以及這些技術的實用化過程,發現一個值得注意的關聯性:在某些領域,專利核准件數一旦大幅增加,短短幾年後,技術實用化進程也會一飛沖天。

例如,在1999年之前,集光型太陽能發電的每年專利核准件數,十年才增加一倍;然而,接下來的三年裡,核准件數卻再度激增一倍。分析師預期,出現這種專利核准大躍進後,集光型太陽能發電的機組安裝數量,將在2009年到2011年之間突飛猛進(見表)。換句話說,我們可依據專利核准件數激增的現象,來預測幾種主要的潔淨科技,何時可開始加速實用化。這種預測能協助企業避免浪費資金在無法有效降低氣候變遷衝擊的技術上。

哥本哈根氣候變遷高峰會已閉幕,所有關注能源議題的專家,都要因應一項挑戰:發展出適用二氧化碳排放減量的摩爾定律,提出一套基本法則,讓各方相信,企業或政府選擇的科技能遏阻氣候變遷。這樣的觀念架構,無論根據的是我們建議的專利核准資料,或是其他類型的資訊,就算不夠完善和精確,仍可為資本運用與科技創新找到焦點。同樣重要的是,它有助於最關鍵、最具潛力的技術縮短上市時程,讓全球的氣候早日趨於穩定。

亞歷克斯.劉(Alex Rau)為溫室氣體排放權交易顧問公司「氣候起因」(Climate Wedge)的負責人。羅布.托克(Rob Toker)為投資潔淨科技的辛迪克碳資金有限公司(Sindicatum Carbon Capital)資深副總裁。瓊安.霍華德(Joanne Howard)為英國駐美國休士頓總領事館副領事,可再生能源專家。本文摘自《哈佛商業評論》2010年1~2月號(Can Technology Really Save Us from Climate Change?)

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