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當政府也需要紓困時,誰埋單?

加州赤字420億,聯邦政府赤字1.8兆
文 / 張德齡    
2009-04-01
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當政府也需要紓困時,誰埋單?
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經濟不景氣,連老師都不能倖免。3月13日這一天又碰上星期五,在加州各個角落,數千名的老師家長及支持者紛紛穿上粉紅色的上衣走上街頭,抗議收到學校發的「粉紅色單子」,也就是解約通知。由於財政緊縮,大量公立學校預算將被刪減,預計2萬6500名老師將面臨失業。

從去年開始,加州就爆發嚴重的財政危機,此後,這個洞愈來愈大,預計到2010年中期,赤字將高達420億美元。許多公共建設及社會服務項目相繼停擺,圖書館開放時間縮短,監理所的工作時數也減少,甚至加州大學的獎助學金都發不出來,更慘的是,正值退稅季節,州民差點要收到州政府所開出的「政府借據IOU」(I owe you)。

緩退稅 為補赤字縮社福

數月前,審計長江俊輝(John Chiang)已經提出2月份可能完全沒有庫存現金的警告。為了保存現金,他在2月曾經暫時停止19億美元的退稅,並且對於廠商付款,甚至大學獎助學金等項目,實行30天延遲付款。

很難想像,相當於全世界第八大經濟體的加州會面臨如此窘境,形同瀕臨破產。往年,州政府可以先借錢以支付開銷,等到稅收進帳後再還款。可是今年碰上經濟衰退,加州是房地產崩盤最嚴重的州之一,失業率也高於全國,達到10.2%,相當於170萬人失業,再加上企業倒閉,民眾的消費大幅降低等,使得財政危機雪上加霜。

為了挽救危機,州長阿諾(Arnold Schwarzenegger)提出大幅縮減加州福利,增稅及借款。法案提出後好幾週才達成協議,包括150億的預算刪減,其中包含部分公立學校預算,降低低收入戶、老人、殘障的社會福利及健保。最後面對未來將借款114億、增稅128億以及來自聯邦政府的20億補助。

同時,自4月1日起將增加1%營業稅,新的稅率會依照不同的地點,從8.25%到10.25%不等。牌照稅以及個人所得稅也會些許增加。

難倖免 連公務員也減薪10%

州政府的財務危機,連老師都不能倖免。砍掉學校預算,除了表示老師要失業,也包括公立學校的員工,例如校車司機清潔工及行政人員,大約1萬5000人,也將面臨被裁員的命運。

鐵飯碗的公務員此時也逃不過一劫。阿諾下令,州政府員工每個月必須修兩天無給薪假直到2010年6月,相當於10%減薪,如此可節省14億的預算。此外,州政府已經發出2萬個解約通知,預計上萬個公務員將失業。

3月6日,加州發行IOU借據的危機暫時解除,3月底審計長江俊輝寄出已經拖延兩個月的退稅。

加州不是第一次出現IOU,除了經濟大蕭條發行過之外,上次是在1992年7月,為期約兩個月,主要用於支付員工薪水,一般款項及後續退稅。因為不是在退稅季節,一般民眾不會察覺。當時加州員工還控告州政府違反聯邦勞工法,獲得了勝訴。

雖然州民暫時不會收到政府的借據,但是延遲退稅,還是引起民眾的不滿。根據去年的數據顯示,加州個人平均退稅853美元;企業則是1萬3284美元。經濟不景氣,如果延遲退稅,對於民眾將會造成極大的影響。美國《BusinessWeek》指出,往年,民眾利用退稅購買他們「想要」的東西;現在,他們是購買「需要」的物品。

高舉債 達46州恐有財務危機

值得注意的是,加州並不是唯一出現財政危機的地方政府。根據預算與政策優先中心(Center of Budget and policy priority)的報告,目前全美有高達46州已經或是未來一年會出現或多或少的財政問題。預估到2011年,各州的財政赤字加總將會高達1200億美元。

各州政府還期盼著聯邦老大哥的資助,但其實與聯邦政府的赤字相比,即使像加州這樣420億,都算小巫見大巫。

經濟衰退,加上政府大規模的「紓困」方案,已經使得聯邦赤字在過去四個月打破歷史紀錄。根據財政部的報告顯示,光是去年10月到今年1月期間,赤字就高達5690億美元,為過去同期的六倍以上。

主要的原因還是政府的紓困方案,有3∕4的赤字增加源自於此。景氣不好,政府的稅收也會減少,第一季政府的收入比去年下降10.2%。美國國會預算辦公室最新預估,今年的赤字會達到1.8兆。

去年在美國上演的一部紀錄片《IOUSA》(巴菲特報告),片中清楚描述美國財政患有重病,造成極大的迴響。2000年布希總統上任以來,負債已從5.4兆到2007年8.7兆(目前為10兆)。

赤字會比想像的更嚴重,目前社會安全基金還是盈餘,但十年內,隨著戰後嬰兒潮陸續退休,社會安全基金將會破產。

包括前任聯邦審計長沃克(David Walker)、股神巴菲特,前財政部長歐尼爾(Paul O’’neill)都出來喊話。歐尼爾還爆料,自己因為不認同布希對財政赤字的看法,而遭到革職。

這部在選舉前上演的片子,雖然有些民主黨政治文宣色彩,但是無疑給美國人當頭棒喝,美國政府其實是舉債過日。不過,現在總統位子交棒給民主黨的歐巴馬。最近他開始遊說國會通過到2010年3.5兆的預算,用於國內各種的需求。以目前局勢看來,財政赤字還不是首要考量。

美國外債高舉不是新聞。不久前,中國國務院總理溫家寶曾質疑「美國到底有沒有能力償還?」他的懷疑不無道理,畢竟中國是美國最大的債權國。這,又是歐巴馬另一個挑戰。

本文出自 2009 / 04 月號

50萬白領大轉型

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