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榮化布局三年 投入生質化學新解方

走上化工業逆轉之路,成為問題解決者
文 / 林珮萱    
2021-07-29
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榮化布局三年 投入生質化學新解方
圖/李長榮化工總經理劉文龍。榮化提供
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近年環境意識抬頭下,各種對化工業的檢討聲不斷湧現。面對如何減少使用石化原料、減塑、降低碳排等要求,化工業正在嘗試新解方,那就是「生質化學」。

隨著「減塑、減碳」詞彙在近年喊得震天作響,與塑膠相關的產業鏈上下游業者,首當其衝。這股壓力,國內老牌化工業、李長榮化工(榮化)總經理劉文龍很有感。

「談減塑,這已不是未來趨勢,而是現在進行式,」他說,如今無疑是化工塑膠原料業的必考題。

2021年7月起,歐盟實施「一次性使用塑膠指令」(Single-Use Plastics Directive)全面禁用一次性塑膠製品。同時,歐盟推動「廢棄物指令」,要求成員國對未回收的塑膠包裝徵收每噸800歐元的塑料費(plastic levy)。

而鄰近的中國也展開「禁塑限塑階段性任務」,今年起全面禁止使用「不可分解塑膠製品」。

成立超過一甲子歷史的榮化,曾是國內上市公司,2019年被國際私募基金KKR公開收購後下市,主要生產異丙醇、甲醇、聚丙烯、熱可塑性橡膠等化工原料,自然很能感受到「非減塑不可」的壓力。

禁令出籠,化工業「非減塑不可」

「客戶都在問,有沒有減塑、可分解塑膠的解決方案,」劉文龍坦言,公司為尋求相關解決方案,不僅在內部自行研發,更積極尋找合適併購標的。

為了加速減塑腳步,就得找到替代原料,扭轉化學工業對石油原料的依賴。於是,以生質法,也就是由生物產生的有機物質,諸如木材、黃豆、玉米、稻殼等農業廢棄物作為化工原料,這樣的「生質化學」,為榮化帶來一絲曙光。

「榮化跨入生質化學的這一步,從三年前就開始布局!」劉文龍點出。

2018年榮化耗資上億元,買下位在加拿大薩尼亞的BioAmber。

薩尼亞(Sarnia),一座加拿大安大略省西南部的小鎮,鄰近美加邊界,當地煉油廠與化學廠林立,化工業興盛帶動經濟發展,幾乎占加拿大化工業近四成產值,讓它有著「化學谷」之稱。

2015年創立BioAmber,因率先獨創開發玉米糖漿發酵製作琥珀酸的技術,以生技新創之姿快速崛起,並在納斯達克上市。其身為全球最大的生質琥珀酸(Succinic Acid)生產者的領先地位,更是榮化看中的關鍵。

可惜,BioAmber雖有技術創新,卻不善營運管理,最終宣告破產。

併購新創,展開生質化學第一步

具備多年化工製造經驗的榮化,買下BioAmber後,更名為「LCY Biosciences」,並透過製程優化、讓營運成本降低二成、產能成長七成,降低過去的營運虧損,「未來還要再擴廠,」劉文龍說。

琥珀酸可應用的範圍廣泛,常見於許多日用品,染料、粘合劑、人造皮革、化妝品,甚至是食品、香味添加劑、和藥用化合物等。最受人關注的,在於它是「可分解塑膠」的關鍵原料。

更獨創的是,能以天然原料發酵製法,做出「生質琥珀酸」,一舉站上全球減塑減碳大潮的浪頭,成為價值翻倍的新興材料,更曾被美國能源部,名列為最具發展潛力的新型生質化學品之一。

從LCY Biosciences廠區外觀來看,好幾棟高達七層樓高的圓型建築體,正是它的超大發酵桶。用植物原料取代化石原料,輔以生物技術,透過特有菌種發酵工法製作產品。

用植物為原料,這番美意甚佳,但過去卻走得辛苦。

劉文龍不諱言,相關技術出現約10年,但過去缺乏推動力。現在隨著各國逐步針對一次性塑膠,以及相關廢棄物展開管制及立法,無疑成了帶動生質化學的關鍵催化劑。

工研院產經中心預估,以擴張速度觀察,近年全球生質化學品產能的複合年均增長率超過8%。相較之下,一般化學品約3~4%。凸顯全球生質化學品發展顯著。

劉文龍觀察,許多品牌商已要求供應業者,必須採用四成以上的生質原料,如星巴克、雀巢等,用於咖啡杯、飲料等紙包裝內部的,都必須是可分解塑膠(PBS)。

持續開發新品,生質法的類胡蘿蔔素將問世

相較於另一種常見的可分解塑膠、聚乳酸(PLA),必須在高溫高濕的環境才能自然分解。採用琥珀酸所產出的可分解塑膠(PBS),只要在一般常溫的掩埋環境,180天就能被微生物分解,「即便不小心掉到海裡,也是可被分解,」他說。

集團位於加州的實驗室,2019年起展開生質化學品研發計畫。

「很快地,還會有第二項生質化學的產品推出,」劉文龍開心分享,目前的類胡蘿蔔素都是傳統化學製程,榮化也準備推出生質製法,採用玉米糖漿發酵,未來可作為食品添加劑。在食安法規日益嚴格之下,深具潛力。

榮化為積極發展綠色產品,一年研發經費超過5億元。目前已能做到回收聚丙烯(PP)為再生原料,目標到2030年,所出產的聚丙烯使用回收料占比要突破三成。

要扭轉長久仰賴石油為原料的慣性,實屬不易。榮化毅然走上「逆轉之路」,就是為了證明化工業不是麻煩製造者,而可以成為問題解決者。

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