Google創辦人Larry Page
Google創辦人Larry Page

Google追逐失敗挑戰極限

文 / 方正儀     攝影 / 美聯社、Google   2016-09-29
Google追逐失敗挑戰極限


熱騰騰的墨西哥捲餅從天而降,還能不能保持原狀和溫度,不解體成倒胃口的食物殘渣?

字母公司Alphabet正在維吉尼亞理工大學進行首次大型無人機送貨試驗,這是旗下Google X實驗室的Project Wing首項任務,要Chipotle墨西哥燒烤快餐店的捲餅,好端端地送到點餐學生手上。

講到創新,Google可說是最具代表性的企業之一,在世人眼中研發各類古怪產品的Google X,是自駕車、智慧眼鏡等科幻逸品的發明地,專門將各種天馬行空的想像賦予可能,創造出改變世界的新科技。

Project Wing是目前Google X正在進行的4個計畫之一,無人機會根據學生的訂單從Chipotle卡車上取貨,依導航系統飛至定位上空懸停,再用絞盤纜索降下餐點。此行目的在測試餐點包裝的能耐,同時讓美國聯邦航空管理局取得相關數據,以擬定無人機的管理規則,以後懶得出門覓食的人就有福了。

氣球風箏無人機,從天空改變地球

基本上,Google X的計畫有3項標準,一是必須涉及上百萬甚至上億人最關注的問題,二是必須找出最激進帶科幻成分的解決辦法,三是必須從現在可得的科技去拓展。看看其中最知名的自駕車,以及測試中的Project Wing就知道,而同樣具野心的另兩個計畫包括為了下一個10億上網人口推出的ProjectLoon,以及巨大風力渦輪發電機計畫Makani。

偏遠地區上網問題如何解?Google X派出熱氣球助陣。2013年發表的Project Loon,目前也已進入試行階段。Project Loon是透過空飄氣球在距離地表20公里的高空上,讓平流層的風力將熱氣球移動到偏遠地區,藉由客製化網路天線通訊,來供應該地區行動上網需求,每顆氣球可為面積大約1250平方公里地區提供服務。

而在收購Makani Power綠色能源公司後,Google也加入風力發電行列,加快全球推動再生能源腳步。

目前已放飛25.6公尺長、配備8個螺旋槳的風力渦輪發電機,當它飛到450公尺高空時,會牽引機體開始划大圈圈,讓每個螺旋槳成為獨立發電機,向地面傳回600千瓦電力。它的材料成本僅為傳統風機10%,產生能量卻較傳統風機多出50%。

隔空操控,手就是最好的指令工具

除了X,Google另一個部門的創新力也不容忽視,那就是ATAP(先進科技與專案)部門。相比於Google X,ATAP更加務實,它要求在短期內快速將技術轉化為產品,每個專案只有2年期限。

ATAP目前也有3個進行中的計畫。2015年首度亮相的Project Soli,是外觀如同小塊矽晶片的微型雷達系統,用以監測空中手勢,來控制各種穿戴式與微型裝置,以後要聽音樂,不用跑去打開音響,手一動,音樂就來了。

Project Soli根據使用者日常生活如撥號、滑動等常用手勢進行推演,並提出一個全新且精準的互動模式,讓使用者的「手」成為控制介面和執行動作的媒介。目前整個系統整合在一個5×5毫米的矽晶片內,並能簡易地被嵌入到各種小物件中。

今年I/O開發者大會上,Google展示了一只改裝的LG Urbane智慧手錶,錶面下方裝設的Soli擁有1.8萬FPS的雷達偵測更新率,可以「看」到相當細微的動作,隨著手勢愈靠近,手錶會出現愈多功能。

沒手接電話?通勤夾克幫你接

布局當今熱門的物聯網,除了ProjectSoli之外,更神奇的還有Project Jacquard。這項計畫的目的,在於將觸控及手勢互動能力織入任何布料,使未來任何物件,像是衣服和家具都能轉換成互動介面。Google希望能利用標準工業織布機予以量產。

目前Project Jacquard選擇了Levi’s成為合作夥伴,共同設計智慧衣,運用棉、絲、合金等材料混合做成導電紗線,再配上鈕扣大小的連接器和小型感測電路,來接收、解讀、傳送訊號,以後手機、電腦、甚至購物功能都可嵌入衣服裡,協助使用者完成數位串聯。

這款衣服已於今年5月正式亮相,稱作「the Levi’sCommuter Jacket」。作為Project Jacquard的第一項成品,雖然只有左手的一部分能觸控化並感應壓力,也能隔空識別手指的相對位置,離整件衣服的目標還有一段距離,但至少是 Google 的各項專案中,少數成熟到即將推進市場的產品。

這件Levi’s夾克左手處除了能識別觸控手勢,袖口也外接了一枚具藍牙功能、能與手機連接的扣環,外型有點類似 USB,用來作為智慧衣的中樞,確認智慧衣可以連接什麼 App,同時設定對應的手勢。

不戴頭盔眼鏡,也能看3D全景電影

只有手機卻想看360度3D全景電影?Google也有創新計畫能滿足你。

打開影片,你的手機瞬間變成一個虛擬實境顯示器。好像沒有畫面邊界似的,你把手機高舉過頭,直升機就在你頭上飛過;轉身對準背後,你就能看見跑過你背後的怪獸。你想看哪邊就把手機對準哪邊,完全參與到故事當中。

這是ATAP的第三個計畫Google Spotlight Stories,這個免費的App打破了「鏡頭」和「時間線」的概念,再也沒有什麼分鏡與剪輯,在電影播放中,你可以隨意的左看右看、上看下看,電影都不會中止。手機螢幕就是通往故事的窗口,你可以瀏覽任何場景、追蹤特定角色,或者重複觀看故事,親身經歷每個劇情片段。

VR與虛擬實境頭盔是遊戲與觀影的體驗革命,而Google走的則是一種類似VR的技術,借助3D與2D動畫相互配合,再搭配360度全景畫面,同時配上立體音效與裝置本身的陀螺儀與加速度計,讓你不只是單純地「看」電影,而是可以360度「探索」電影。

人工智慧再進化,電腦要變藝術家

年初擊敗南韓圍棋棋王李世乭,讓全世界看到Google人工智慧系統AlphaGo的厲害,如今研發團隊DeepMind再下一城,宣布最新研究成果WaveNet,能讓電腦生成的語音與人類聲音差異縮小一半。

現有人工聲音合成器多是先錄製大量人聲語音片段,再將這些片段重組成完整話語,雖然生成的聲音接近真實人聲,但缺乏感情。WaveNet則是分析原始聲波,使用類神經網路加以修正,還能加入感情和語調,讓電腦生成語音聽來更豐富多變,背後則有每秒高達1.6萬個樣本波形的強大數據庫支撐。

Google另一個研究AI的單位Brainteam,旗下專案Magenta則是要讓電腦變得更有創造力。有別於AlphaGo是學習下棋的邏輯思維,Magenta則是學習如何創作充滿情感的藝術品,包括音樂與繪畫等。

最高原則:追逐失敗,挑戰極限

不得不說Google在人工智慧方面很強大,然而與歐洲時裝電商Zalando合作的Project Muze,卻跌破眾人眼鏡。而眾所期待的Google模組化手機ProjectAra,原計畫在2017年正式上市,則是確定喊卡了。

不過別擔心,Google的創新招牌並不會因此砸了,Google X負責人Astro Teller就說,每次進步都是從失敗開始,Google甚至會刻意追逐失敗,挑戰極限。看看諸如開發能阻止機器人攻擊人類的「切斷開關」(kill switch)、在視訊會議上用無人機投射人臉影像、開發MR(混合實境Mixed Reality)眼鏡、建造結合自駕車等新技術的未來城Sidewalk等許多科幻情節般的進行中計畫,就能深刻體會到,全球創新企業排行榜龍頭並非浪得虛名。

關鍵字: 新趨勢


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