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科技發明,生活更便利

文 / 高宜凡    
2008-01-01
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科技發明,生活更便利
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賭注變衝擊!閱讀器點燃革命

元太科技電子紙

2007年11月底,美國《Newsweek》雜誌以〈閱讀的未來〉做為封面故事,大幅報導亞馬遜網路書店(Amazon)推出的新型電子閱讀器「Kindle」,「亞馬遜已經打造了更好的書店,現在,它相信自己還可以再改善人類最神聖的發明——書!」《Newsweek》如此寫道。

一台小巧的iPod,推出六年便重整了整個音樂市場。現在不少人也認為,比iPod稍大一點的Kindle,將對出版界帶來類似的衝擊。

這台備受注目的電子閱讀器,裡頭最重要的六吋面板,也就是它所用的「電子紙」,正來自於台灣面板廠「元太科技」。

由虧轉盈:從面板廠成功轉做電子紙

在競爭者眾的面板市場,電子紙將是帶領元太殺出紅海市場的利器。而元太也為台灣寫下2007科技創新的一頁。

元太科技原是台灣最早的TFT(薄膜型電晶體)面板廠,為永豐餘集團子公司之一,成立至今15年,但它卻曾經面臨長達11年的虧損,最後只剩下一座2.5代廠,一度陷入困境,不但股東群紛紛撤資,更迫使永豐餘集團大家長何壽川得親自下海兼任董事長。

直到最近幾年切入中小尺寸面板後,元太才開始漸入佳境, 2006年營業額97.7憶元,雖然比前年衰退了16%,但稅前盈餘反倒由虧損1.88億轉為獲利2.66億。

而且,當近年面板業逐漸步入紅海市場,毛利愈殺愈低時,在「電子紙」這塊領域,元太做的可是獨門生意。

目前,元太不但是全球唯一有能力量產電子紙的廠商,毛利也比一般面板高。對此,公司最近還砸下近百億,併購南韓Hydis旗下三座面板廠,以應付電子紙未來的龐大需求。

當初會涉入電子紙的開發,對元太來說,其實是個賭注。2005年,元太決定接手外商飛利浦的顯示器事業及電子紙研究專利,嘗試把這個實驗中的技術商品化。花了兩年多,元太不斷改善電子紙的製程與材料,慢慢提升生產效率,並開始出貨給日本新力(SONY)及其他電子閱讀器品牌。

輕鬆閱讀:反射式光源+電子墨水技術

電子紙與一般面板最大不同,即是採用不同的背光技術。

元太科技董事長劉思誠說明,「現在大部分的TFT面板都是用背光源,讓光從螢幕後面透出來,不但看久了容易使眼睛疲勞,在大太陽底下也會看不清楚。」

對此,元太改採「反射式」光源,讓面板吸收四周的自然光,不需強光照射就能看得一清二楚,放在日光下也不會反光或變暗。如此一來,無論用戶想坐在桌前或躺在沙發上,都可輕鬆瀏覽閱讀器。

另外,元太也採用電子墨水技術,讓螢幕看起來就像紙張一樣白晰,而且從任何角度都能看清楚,讓讀者感覺就像讀白紙黑字的實體書。而且關掉電源後,電子紙還會停留在最後一張書頁,方便用戶繼續閱讀。

如同實體書有黑白、彩色等分別,下一步,元太也將繼單色灰階產品之後,推出彩色版的電子紙,以及更輕薄、可彎曲、而且摔不破的軟性電子紙。

市調公司Envisioneering統計,目前北美市場只賣出約十萬台電子閱讀器,每年銷售額僅有2500萬美元,尚無法和每年250億美元的出版業市場等量齊觀。但是現在亞馬遜以出版通路業龍頭的身分投入,成功率會更大。

薄薄的一張電子紙,不但展現了台灣面板業的實力,也可能跟著顛覆出版業的運作模式,甚至改變人類數千年來的看書習慣,點燃下一波的閱讀革命。

搶做小!手掌大機器人贏滿堂彩

極趣科技Be Robot

觀賞每部描述未來世界的電影,一定少不了機器人這玩意。它可以幫你服務、為你工作、成為你的朋友,甚至還會化身魔鬼終結者。

現在,機器人還代表龐大的商機。據國際機器人 協會統計,全球機器人產值將在2015年達到2500億美元規模,吸引各國前仆後繼地投入,建構自己的機器人產業競爭力。

而當前全球最小的機器人,便出現在台灣。

不久前,經濟部的「機器人產品創意競賽」頒獎典禮上,一台只有手掌大的「Be Robot」,在舞台上博得滿堂彩。它可做出步行、踢球、翻筋斗、伏地挺身等六萬多種動作,還會打太極拳。

最特別的是,Be Robot還寫下一項世界紀錄,以僅15.3公分的高度,拿到「世界最小商品化人形機器人」的金氏紀錄,刷新了日本廠商Takaratomy的16.5公分舊紀錄。

「其實,我們還可以做得更小,」做出這台超小機器人的極趣科技總經理張合右透露。

小型機器人:零件精細,動作靈巧價位高

三年前,極趣原本從事手機通訊、自動控制及整廠自動化等領域,創辦團隊來自電子、電機、機械、設計和軟體等不同背景。

後來接觸到機器人後,創辦團隊大夥便決定投入機器人產業。

前幾年,日美大廠多推出40公分以上的大型機器人。於是,極趣便開始專攻小型機器人。

但機器人要做得小,裡頭的控制晶片及電路板等零件,都必須做到非常細微,才能保持機器人的動作靈巧性與控制順暢度。

閉關三年,極趣終於在去年下半年出關,產品一上市,即受到各界矚目。

張合右笑著說,「現在我們的機器人每天都在外面流浪,到處被借去展覽。」

張合右分析,台灣生產許多機器人所需的零組件,而且成本低廉,有利於發展這個產業。例如將在耶誕節對外銷售的Be Robot,售價便可壓低到萬元以下,其它功能相近的外國產品,價位便得從4萬元起跳。

最近,第二代Be Robot更與電信業合作,推出居家保全機器人。未來還計畫推出一系列零配件,讓消費者學習DIY、組裝各種機器人,甚至可透過電腦上網,重新編輯機器人的動作。

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