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650萬 歡迎光臨外太空

1天就可來回
文 / 陳俊霖    攝影 / 陳俊霖
2010-03-01
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650萬 歡迎光臨外太空
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每個人心裡通常有個旅遊夢,例如會列出這輩子一定要去的景點清單,例如壯闊的美國大峽谷、中國萬里長城或埃及金字塔、蒙古大戈壁等。現在,你已經可以多列一樣以前壓根沒想過的地方:外太空。2009 年12 月首艘載人商業太空船「太空船二號(SS2)」正式發表,意味著很快的未來,你只要買張票就可以上太空了。

心動了嗎?其實太空航運公司Virgin Galactic 早在兩、三年前,就開始對外預售太空船票,每張(來回票)20

萬美元(約650 萬新台幣)。反應如何?若現在拿起電話想預約航班,那麼很抱歉,你不只得領號碼牌排隊,而

且上面的數字將是6 萬5 千號以後了!

650 萬 一圓太空夢

一趟650 萬新台幣的旅費,並不是個小數目,但為什麼全世界旅客還是爭先恐後排隊?原因很簡單,你只要攤開人類的太空史,以及以往上太空的代價,就會知道為什麼了。

實際上,雖然人類有文字記載的歷史有幾千年,但是上太空的歷史卻只有50 年不到。1961 年4 月12 日,蘇聯Yuri Gagarin 是史上第一個進入太空的人類,9 年後才有阿姆斯壯(Neil Armstrong)首度登陸月球,接下來的太空活動,不外都是國際強權間的軍事與科技競賽產物。1996 年,零重力公司董事長Dr. Peter Diamandis 等人成立的Ansari X 獎,宣布將贊助第一個可以在兩星期內,來回兩次,將載人太空船送到32 萬8 千英呎以上太空非政府單位,贊助金1,000 萬美元。2004 年9 月29 日,由Brian Binnie 所駕駛的太空飛機「太空船一號(SS1)」,終於飛到33 萬英呎太空,拿走Ansari X 獎的1,000 萬美元,更促成Virgin Galactic 這家準備大搞太空旅遊的航空公司具體誕生。

另一方面,你或許很難想像,在Virgin Galactic 宣布他們瘋狂的20 萬美元上太空計畫之前,小老百姓想要去一趟太空,得花多少錢。實際上,到目前為止,前5位上過太空的旅客,為了體驗真正沒有氧氣、零重力的行程,來回票一張的代價至少6 億新台幣,而這還是因為蘇聯解體後,俄羅斯聯合號太空站因為需要經費維護,才開放出來的機會。所以相形之下,650 萬新台幣的新太空旅行,那簡直是超級友善的「平價旅遊」!

SS2 帶你上太空

說到太空旅行,恐怕絕大多數人心裡首先浮出的都是一堆問號,「太空人身體不都要超級強壯?」、「不是要長

期專業訓練,才挺得住火箭升空的離心力?」、「會不會爆炸,或是安全疑慮?」的確,這些問題以往都確實存在,不過Virgin Galactic所設計的這套太空旅行,卻巧妙地解決這些難題。首先,就是捨棄那種裝載高危險燃料的垂直太空火箭,這麼一來解決一大半安全疑慮,同時也避免垂直升空那種可怕的G力。

既然是平價旅遊,就是要設計得像平常搭飛機一樣輕鬆且安全。這個部分,美國加州的Scaled Composites 公司的解決方法,就是採用一種雙載式飛行器,從地面就像一般飛機一樣水平起飛,到了高空之後,真正載著旅客的太空飛機才發射。這套理論透過它們研發的SS1 太空飛機,被特製的白色騎士(White Knight)母機,載到5 萬英呎高空再發射進入太空,已成功進行數十次飛行,其中更有3 次飛到離地表100 公里以外的高空!

至於Spaceship One 的極致紀錄,就是在2004 年以3倍音速,飛抵距地表112 公里高的大氣層邊緣,而且停留了超過23 分鐘,回程之後便功成身退,目前被收藏在美國華盛頓特區的國立天空與太空博物館(National Air

and Space Museum)。SS1 的飛行模式被證明成功之後,Virgin Galactic 便遵循這套可以重複、安全飛行的基本模式。剛剛發表的SS2 可搭載6 名乘客,它將會被掛在「白色騎士2 號」的機翼下,一起飛行到5 萬英呎高空才正式發射,接著以3 至4 倍音速,往距離地表高度約100 公里左右的大氣層邊緣挺進,直到距地面120 公里左右,才算是正式抵達太空旅遊的「景點」。不過這時旅客並不能下飛機溜達,而是在無重力狀態下的機艙裡,透過飛機特別設計的360 度環艙窗戶,飄到這邊可以欣賞美麗地球,飄到另一頭又能享受眼前浩瀚宇宙之美。

1天 就可來回

就這樣停留幾十分鐘後,旅客回到座位上,SS2 開始回程飛行,兩個半小時後,你又可以回到地球表面。換句話說,在這趟極具效率的太空旅行過程裡,你既不需要複雜的太空衣,更不必喝無趣的太空食物,就能真正享受從太空「俯瞰人間」的快感!不可否認,Virgin Galactic 這套太空旅遊的設計,的確是大幅降低進入太空的門檻,既對一般旅客友善,更兼顧安全與技術可行性,以及自己的商業利益(一架SS2 一天只要飛一趟,滿載6 位乘客,一個月營業額就高達3,600 萬美元,約12 億新台幣)。實際上這20 萬美元團費不只是機票費用,還包括真正上太空之前3 天,得先抵達位於美國新墨西哥州的Virgin Galactic 專屬太空港,進行基本體能檢查,還得學會怎麼在零重力的太空裡「漂浮」,否則真正停留在太空的時間只有幾十分鐘,若到時候還在手忙腳亂練習適應,那可就虧大了。

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