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IT業第3個A崛起

ARM不生產晶片,照樣撼動Intel
文 / 呂愛麗    
2011-07-04
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IT業第3個A崛起
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不過,另外還有一個A,正悄悄崛起,有人形容它是手機的心臟,更是最近很熱門的平板電腦的脈搏。這第三個必須被記住的「A」,就是ARM。

ARM(Advanced RISC Machine),中文翻譯是「安謀科技」,是一家由12名工程師在英國劍橋的一個穀倉中成立的半導體公司,去年剛滿20歲。

這家公司不生產晶片,而是將技術知識產權(IP)授權給世界上許多著名的一線半導體和晶片設計大廠,包括三星、高通、博通,甚至台灣的台積電、聯發科等都是ARM的客戶。截至目前已授權給超過250家公司。

今年6月初,在台北國際電腦展中,ARM更像一名初嘗走紅滋味的明星般意氣風發,所到之處,媒體前呼後擁,除了關心接下來的發展,兜兜轉轉,大家又回到ARM與半導體龍頭英特爾(Intel)的糾結關係。

占先機 獨霸平板電腦版圖

1991年成立起,ARM一直強調高效能、低功耗,符合現代行動裝置的技術需求,隨著行動通訊設備的崛起,也讓ARM成為炙手可熱的寵兒。目前,近乎百分之百的平板電腦都是ARM的天下。

另一邊,成立逾40年的英特爾,資歷比ARM多20年,引領風騷數十年,近年遇上個人電腦市場成長趨緩,積極想要跨入ARM已占得先機的行動裝置市場。

2006年以前,英特爾還是ARM的主要客戶。曾經是客戶,但目前卻成了競爭對手,如此矛盾的「英」「謀」關係,也成了科技界津津樂道的話題。

今年初,在美國舉辦的全球最大消費性電子展CES,微軟就曾經宣布,下一代Windows作業系統將支援ARM。有人將此解讀為獨霸市場的Wintel關係破局,成為過去式。

「是英特爾過時,」前來參加台北電腦展的ARM總裁都鐸.布朗(Tudor Brown)接受《遠見》專訪時,語出驚人。不過,他隨即補充,「Wintel當然會繼續存在,問題是,市場的成長在哪裡?」

布朗自信地認為,未來的成長主力鐵定在行動端,兩年內,平板電腦和筆電的區隔將愈來愈模糊,「行動運算是接下來的新名詞,因為它同時包含了兩者。」

高盛估計,到了2015年,ARM在筆電的市占率也將從現有的7%,成長至45%。

坦言於初始階段對平板電腦抱持保留的態度,布朗說,如今不能一天沒有iPad,他個人就趁著來台北參加電腦展之際,迫不及待買了市場剛推出的iPad2。

帶著英國人特有的幽默,布朗風趣說,為了犒賞員工,去年送給每一名員工一台iPad,「大家的聯繫更緊密,員工的生產率也提高了!」

話鋒一轉,他自信表示,到了2015年,ARM在平板電腦的市占率依然會處於領導地位。

分析起來,ARM的竄起,是時勢造英雄,更是洞燭機先。 「不得不承認,剛開始,我們投入的每一項產品都失敗了!」身為創辦人之一的布朗分享創業初期不為人知的辛酸。

ARM成立的前5年,一直在虧損中度過。英國沒有半導體產業,ARM唯一的出路是海外市場。一個學齡前的孩童,如何與已經成年的國際大廠如英特爾等競爭,說服別人採用ARM的產品?

碰得一鼻子灰,布朗等人痛定思痛,重新定位,將競爭對手變為客戶,改以授權和收取權利金的方式,開創出獨有的經營模式。

真正的轉捩點發生於1996年。歐洲地區率先以數位手機取代類比手機,諾基亞(Nokia)身為市場的領導者,需要更高效能的處理器。這對當時已經開發出32位元處理器技術的ARM是絕佳時機,成功說服諾基亞的晶片供應商德州儀器(Texas Instrument)直接採用ARM。

這正是ARM的策略,成為所有半導體公司的合作夥伴,讓這些夥伴在ARM的基礎架構上,依據個別需求,開發不同的功能。

以ARM為核心的合作夥伴,目前已經高達850家,其中1∕3來自亞洲。單單去年,ARM的合作伙伴已經輸出60億片晶片。

權利金年收超過3億美元

目前ARM員工人數1900名,2010年營收為6億3000萬美元,權利金貢獻了53%,授權則占35%。值得注意的是,2007年時權利金僅占四成,3年後,這個比例提高至五成以上。平均收取的權利金介於1%~3%。

布朗最引以為豪的是,ARM持續與許多剛萌芽的新創公司合作,蘋果電腦就是其中之一。

他清楚記得,1992年,ARM成立隔年,便參與了蘋果電腦推出的全球第一台掌上型電腦(PDA)Newton。廣告中所見,Newton的概念與後來面世的iPhone幾乎如出一轍,強調個人化、方便攜帶的行動處理器。

「那項產品失敗了,因為它太大、太笨重、處理效率太慢,」雖惋惜,布朗表示,ARM並未因此退縮,反而參與更多像蘋果電腦一樣,勇敢創新的公司。

難道不擔心押錯寶,使得ARM從此一蹶不振?布朗分析指出,許多授權公司以為只需要2年即可收取權利金,「我們是悲觀且謹慎的,甚至做好最壞打算,」因此ARM專注於創新技術的研發,持續授權,默默期望終有一天,一切連本帶利賺回來。

布朗相當驕傲的說,20年來,ARM開發超過30項處理器,只有2項失敗,成功率逾九成。

除了智慧型手機和平板電腦,下一波最受布朗看好的是物聯網。「我堅持相信,全世界所有事務透過網際網路連結起來的一天一定會發生,ARM絕不缺席。」

ARM行銷執行副總裁伊恩.德魯(Ian Drew)同樣指出,到了2025年,全球將有1兆台連結裝置,除了手機和電腦,還包括洗衣機、電視、汽車、醫療等。

「我們將從1人1台電腦、1支手機、1台電腦,進展到1人與120台裝置連結!」德魯認為,進入那樣五花八門的時代,ARM開放讓各家公司各取所需,各自發揮的靈活模式,勢必成為最大優勢。

事實是,ARM已經與這些廠商展開合作。

譬如全球商用及家用電器的領導品牌伊萊克斯(Electrolux),去年推出的智慧電冰箱Infinity I-Kitchen,使用者可以透過觸控螢幕得知冰箱內的溫度,還有日曆、聯絡人等功能。顯然,ARM不滿足於只是手機的心臟,還想成為智慧生活的心臟。

不過,正當ARM沾沾自喜之際,對手絲毫不放鬆。英特爾早已開發出同樣具備低耗能的處理器Atom,總裁歐德寧(Paul Otellini)今年初即表示,接下來將看到更多採用Atom處理器的平板電腦面世。在醫療和汽車的領域,也可看到英特爾的身影。

這場硝煙四起的「英謀」之戰,隨著ARM後來宣布跨入伺服器市場,兩者競爭更趨白熱化。不論鹿死誰手,或者兩家公司將各別開創新的道路,小蝦米對抗大鯨魚的戲碼,相信會持續吸睛!

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