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臉書的下一個10年?

佐克柏的挑戰
文 / 陳志春    
2014-02-27
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臉書的下一個10年?
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2004 年2 月4 日,注定要在科技史上占有一席之地。

這一天,臉書(facebook)第一版網站上線,創辦人佐克柏(Mark Zuckerberg)知道它很酷,但不知道它將來會這麼酷。10 年過後的今天,臉書已經擁有超過10 億名活躍用戶,幾乎囊括了全世界上網人口的半數之多; 但更重要的是,它創造、甚至改變了一整個世代的網路行為模式:人們「主動」在網路上公開自己的行蹤和動向,分享生活照和感想,而且這一切的一切,都是在「沒有匿名保護」下完成的。

向來給人狂妄、不羈形象的佐克柏,在10 週年的此刻卻展露溫情的一面。再幾個月就步入而立之年的他,不但公開表示過去太好批評,決定從今年起每天都要寫封信感謝朋友;還在自己的臉書頁面上,以異常感性的口吻向使用者公開致謝,並承諾在下一個10 年,要透過臉書「將全世界連結在一起」,還要幫助使用者「回答問題和解決複雜的麻煩」。這兩者,可以說是臉書下一個10 年的願景。

讓沒有網路的人們,全都連上臉書

全世界仍有2/3 人口,因無力負擔軟硬體費用, 至今仍無網路可用。佐克柏在去年推出了Internet. org 計畫,找了三星、高通、易立信、諾基亞、聯發科等廠商,一起合作開發低廉的手機產品,並且改善資料壓縮、傳輸的效率,為網路基礎建設匱乏的國家,建立起最基本的連網能力。爾後,還要發展出一套全新的商業模式,讓潛在網民能從中獲益, 一旦這群人了解網路改善生活的效用後,就能反饋進行投資,也更有能力更新網路基礎建設,創造出魚水相幫的良性循環—至少理想狀態是如此的。

不過身為倡議者的臉書能夠從中獲益嗎?目前看來還是個大問號,就連臉書營運長桑德伯格(Sheryl Sandberg)也坦言,即便這些位於低度開發國家,看似廣大的潛力網民未來都能連上臉書, 「我們也不打算就此向他們收費,而且說實在話, 那些地方也沒有廣告市場可言。」所以這會是一場理想主義者的慈善事業嗎?至少做了以後才知道。

視臉書為強勁對手的網路巨擘Google,也有自己的全球網路連線計畫Project Loon。Google 的實驗室打算將數以千計設有網路收發天線的熱氣球送上平流層,讓沒有能力鋪設光纖電纜的國家,都能因此連上無線網路。這個計畫擁有與臉書Internet. org 相同的願景,雖然執行方法看似不同,卻未必沒有合作的空間。可能臉書另外一個10 年願景, 恐怕就會直搗蜂窩,Google 要嚴密提防了。

操兵雲端運算,布局資料分析大商機

根據統計,臉書貼文中約有5%到10%的比率, 是向朋友求助的「許願文」,包括哪裡有好吃的餐廳、可靠的醫生、該買哪一牌相機等問題,使用者都不吝於徵詢友人以求可靠建議。這意味著臉書只要掌握資料採礦(Data Mining)的訣竅後,就可以從這些「眾人」「主動提供」的龐大資料庫中,篩選出可以信賴的搜尋結果。為了進一步分析使用者貼文內容的情緒和行為模式,臉書更是在去年成立了人工智慧團隊。

這樣的願景,等於一腳踩進Google 的地盤, 畢竟後者賴以成名的,就是益發縝密的運算公式,一面提供搜尋者相對可靠的解答,一面也創造出自己的廣告獲益模式。然而現在,同樣擁有海量資料的臉書想要跨足搜尋業務,Google 若是稍有不慎,就可能讓現有的營運金礦被分走一杯羹。因此,今年1 月Google 便搶先一步,重金收購位於倫敦的人工智慧研發公司DeepMind,使同樣看上該公司的臉書鎩羽而歸。

開發營運新動能,建立現金護城河

不過,即使被搶親成功,最近一季財報顯示, 臉書帳上的現金可是高達115 億美元。在佐克柏宣布臉書將把營運重心從桌上電腦轉向行動裝置後,公司的行動業務廣告營收快速增長,這表示它們完全有充分的資源,拓展更多的營運動能。

佐克柏整合內部資源,發起Creative Labs 創意實驗室計畫,投入15 人的全新團隊,以近似內部創業的方式進行全新產品開發。為實驗室打頭陣的是新聞閱讀器Paper,雖然目前還沒有大肆推廣,但臉書若能順勢建立起海量數據運算能力, 進而提供讀者喜好的內容和閱讀的新體驗後,對傳統紙媒可能造成的衝擊不可小覷。

挑戰也不是沒有:LINE 等通訊軟體, 都企圖分食消費者掛在臉書上的時間;Twitter、Snapchat、Tumblr 則在青少年市場有所斬獲。Snapchat 創辦人甚至公開拒絕臉書提出的30 億美元收購邀約。此外,在重視隱私的成年人與習慣分享但追求更酷產品的年輕人之間,臉書也面對重新定位自己的難題。

但無論如何,它的整體營運動能仍然堅強,而且別忘了,它還有115 億美元在手,打不過的就乾脆吃下對方。繼2012 年買下Instagram嘗到甜頭後,臉書最近又宣布併購WhatsApp。併購成效尚需時間證明,但可確定的是,眼下充實的現金將是一道護城河,讓臉書足以迎向未來10 年的全新挑戰。

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