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專利保護?慢一點再說!

文 / 林之晨    
2011-06-01
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專利保護?慢一點再說!
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好不容易想到的創新模式,要趕快申請專利保護起來嗎?

當你有個不錯的創業想法,相信大部分人都會說:「這個東西很棒,趕快去申請專利保護起來。」然而,這個想法的最大問題,在於沒有認識到「專利」和「商業競爭」間的真正關係。

近年來最好的例子,莫過於長期位居全球線上金流市占率第一的PayPal。處理網路付費,聽起來很簡單,問任何一個懂一點電腦程式的人,都可以跟你說就是把A 的帳戶扣掉300元,然後把B 的帳戶加上300 元,兩筆資料庫存取,趴趴就搞定了。也難怪當初PayPal 開始做線上金流平台時,全世界大概有200 家公司在做類似的服務。

線上金流的真相

但如果你跟消費金融行業的人聊聊,你就會發現處理任何金流往來,一點都不簡單。現金的流動本身或許很單純,但是當你把壞帳、詐騙、盜刷等隨之而來的副產品列入考量,事情就變得非常複雜,甚至棘手。而這是工程師麥克斯‧勒夫秦(Max Levchin)創辦PayPal 長達一年後,才猛然發現的驚人事實。

當時PayPal 的成長非常迅速,上線18 個月後,每個月經手的金流已經高達上億美元。也因此,該公司上下無不沉浸在成功氛圍中,所有人都把目光放在「第一行」( 營收) 的猛爆推進,卻沒有意識

到重大危機正悄悄醞釀。

直到有天麥克斯閒來沒事,把資料庫的數據拿出來分析,才驚覺事情有多大條。原來,PayPal 的營收成長雖快,壞帳增加的速度卻更快。由於壞帳的發生有時間差,如果他們再不做點什麼把它壓制住,PayPal 的壞帳比率很快就會高過金流手續費,這時PayPal 將變成一個超級賠本生意,每處理一筆金流,不但不能賺錢,還要倒貼成本進去。

幸好麥克斯在大學專注的剛好是資訊安全、加密等技術,於是他開始把解決PayPal 的壞帳問題當作首要任務。不久後,在與客服部門通力合作之下,麥克斯在PayPal 內部推出了數個營運分析管理系統,有效壓制壞帳。麥克斯以前的學校教授、同學知道了這個了不起的成就,紛紛建議他趕快為這些技術申請專利。

網路專利的真相

但麥克斯知道他絕對不能這麼做,因為一旦他把這些方法拿去申請專利,其他199 家還在賠錢的競爭對手,馬上就知道PayPal 是怎麼做的了。即使他們不直接盜用,也可以想其他方法繞過麥克斯的專利。而且更重要的是,道高一尺魔高一丈,北美的網路蟑螂手法也是日新月異。麥克斯決定與其把心思資源花在專利申請上,還不如專心和他們對抗,才能繼續確保PayPal 可以長期把壞帳比率壓在手續費之下。

在網路領域,專利其實沒有多少「保護」的作用,尤其在創業初期或是產業剛開始發展階段。因此,與其浪費時間在它上面,還不如專注在做出消費者需要、想要的產品上,並且透過不斷更新,來維持競爭優勢。至於專利戰爭,等到公司達到一定規模再來布局吧!

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