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21世紀最棘手的流行病,竟然是...

歐美聯合宣戰 英國首創全球「孤獨大臣」職務
文 / 滕淑芬    攝影 / 蘇義傑、賴永祥、張智傑
2018-01-29
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「孤寂真的會生病?」很不幸的,這個問題的答案,是肯定的。

英國非營利的銀髮服務組織「Age UK」2014年一份晚年孤寂的研究報告發現:孤寂對身心健康的傷害,相當於一天抽15根菸;而深陷寂寞情緒的人,罹患阿茲海默症的風險也比正常人高出二倍。

為了向孤寂、孤單(loneliness)宣戰,英國首開全球先例,1月17日首相梅伊任命主管體育和公民社會事務的大臣克勞奇(Tracey Crouch)接下「孤獨大臣」一職。幾天後,德國社會民主黨成員、健康事務專家Karl Lauterbach 也提議在德國設立「孤獨事務部」,幫助民眾戰勝孤獨。

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(圖/英國體育和公民社會事務的大臣克勞奇接任「孤獨大臣」一職;取自克勞奇臉書)

孤寂是歐美國家和西方主流媒體長期關注的健康議題,也攸關企業經營成本,因為寂寞會降低員工的工作效率、限制創意,影響執行力和決策力。

《紐約時報》去年12月的一篇報導指出,孤寂會提高壓力荷爾蒙,造成身體發炎症狀,罹患心臟病、關節炎、糖尿病、失智症的機率因而增加。康乃爾大學醫學院(Weill Cornell Medicine)教授庫勒(Dhruv Khullar) 說,社會疏離的人通常睡不好,免疫系統混亂失常,認知能力也會逐漸惡化,「這是一個漸趨普及的流行病」。

歐美學者從1980年代就開始研究孤寂對身心的影響,不少美國學者也提早預警,至2030年,孤寂會像肥胖、糖尿病一樣成為重大流行病。

矛盾的是,我們所處的這個十倍速時代,是人類文明史上透過技術連結最快速、最緊密的時期,數位差距被抹平,但近三十年來,認為自己孤寂的美國人,卻從20%倍增至40%。英國則有100萬名老人家經常或總是覺得孤單;全英國有900萬人承受孤單之苦,約有20萬人連續超過一個月沒有和親人或朋友講過話。

2014年底,台灣的精神健康基金會首度調查1068名20歲以上成人的「孤寂感」,結果有32%的受訪者表示,在過去一年中曾有沒人陪伴、不受重視,或被隔離孤立的感受。調查指出,國人的孤寂感與就業、婚姻和居住狀況有關,待業者、離婚喪偶者、獨居者是形成「社會孤島」的高危險族群。

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(圖/世代越來越「獨」,許多「獨」商機也因應而生,就連以往印象中大家一起吃的燒肉也有個人爐)

美國前衛生署長默錫(Vivek H. Murthy)在《哈佛商業評論》的「療癒職場寂寞症」專題中說,美國人口普查的資料顯示,因工作遠離親友而獨居的人愈來愈多;新工作模式帶來了彈性,但遠距工作,以及因應新需求而產生的零工經濟契約,卻也讓當面溝通、建立關係的機會隨之減少。即使身處辦公室,舉目四顧,人人盯著螢幕,不少人常有「人在心不在」的孤立失落感。

西方醫學界對孤寂的最新研究發現,孤寂和社會孤立(social isolation)雖然常如影隨形,但這兩個概念並不相同。「Age UK」的報告分析,孤寂是一個人沒有得到想要的關愛、親密感,缺少與社會互動的感受;孤寂有其社會因素,但比較是個人主觀情緒。但孤立指的則是和親友、社會完全或近乎不接觸、不往來的疏離狀態。

也就是說,有些人覺得孤獨但未必孤立,例如不少住在安養中心裡的老人家常感覺孤單。也有人與社會疏離但未必寂寞,例如獨居的人或住在偏遠山區的人。

第二大發現是,不是只有老年人會感到孤單。孤寂的三大高峰分別落在青少年、年輕人,以及老年人。

21世紀最棘手的流行病,竟然是...

(圖/孤獨並非是老人專利,孤寂的三大高峰分別落在青少年、年輕人,以及老年人)

為戰勝孤寂,英國發起讓志工陪伴獨居老人的友好(Befriending)運動;美國則有小團體分享心情的傾聽(Listen)運動。

孤零零的感覺很不好受,專家建議的方法,如拋棄自己的防衛心、進修學習、養寵物和當志工,以及分享快樂、分擔煩惱、伸出援手等利他行為,都有助於驅散落寞感。

孤寂問題相當棘手,歐美國家已把孤獨視為社會的重大健康問題,他們擔心,政府再不出面解決這個世紀文明病,一旦蔓延開來,恐將一發不可收拾。

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