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馬斯克的300億美元「星鏈計畫」,將讓5G沒戲唱?

文 / 邱莉燕    
2021-06-30
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馬斯克的300億美元「星鏈計畫」,將讓5G沒戲唱?
圖/馬斯克以SPACE X首席工程師的身份線上參與2021年MWC大會。擷取自WMC 2021線上直播
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有人稱「星鏈」等低軌道通信衛星會替代5G,也有很多人認為星鏈就是6G。打造星鏈的伊隆.馬斯克(Elon Musk)說,星鏈顛覆不了5G和光纖,但可以作為很好的補充。

睽違28個月的MWC(世界通信大會),終於在6月28日至7月1日於西班牙巴塞隆納重磅回歸。約3萬名與會者全數通過PCR陰性檢測後,全程戴上FFP2高防護口罩及數位標籤追蹤器,且每72小時接受一次新冠病毒檢測,種種防疫措施,為疫情蔓延之際如何舉辦世界級展會,做了一次示範。

眾多主題演講中,最受矚目的便是伊隆.馬斯克(Elon Musk)以SPACE X首席工程師的身份,與《Mobile World Live》執行主編Justin Springham對談,環繞著SPACE X的「星鏈計畫」(Starlink)的最新進度進行採訪。

星鏈計畫,被MWC主辦單位稱為「世界上最先進的寬頻上網系統」,能夠向網路不穩定或完全沒網路的地方,提供高速寬頻連網的服務。以特斯拉開闢電動車新世界的馬斯克,也自此跨足通信領域,成為覆雨翻雲的領袖級人物。

MWC睽違28個月再度舉辦實體展會。擷取自WMC 2021線上直播圖/MWC睽違28個月再度舉辦實體展會。擷取自WMC 2021線上直播

星鏈並非5G的敵人

截至目前為止,SPACE X獵鷹9號火箭已經把第29批星鏈衛星成功送入軌道,現在,總計有1737顆衛星圍繞著地球飛行。

據了解,世界上一半的人口大約37億人沒有網路可用,一顆星鏈衛星的頻寬是20 Gbps,上傳速率超過30 Mbps,眾多通信衛星預計將組成覆蓋全球的核心傳輸網路,可服務海洋、森林和荒漠等偏遠區域,與海纜以及光纖的作用類似,但更加靈活。而且,星鏈可為移動中的飛機、船隻等提供數據傳輸。

但曾有專家評論,星鏈就是6G,而且將取代5G。

對於這一點,馬斯克在訪談一開始便指出,在星鏈、5G和光纖網路之中,星鏈要做的其他兩類比較難做到的部分,因此是與其他網路服務互補的技術。

馬斯克在訪談中不斷強調,星鏈計畫並不是5G的敵人或競爭者,因為它可能不太適用於人口高度密集的地區,而是要為許多在偏遠地區的人們提供足夠的網路支援,甚至是驚人的網速。

星鏈的服務不只是與5G和光纖網路相輔相成,馬斯克認為,星鏈其實也是與電信公司之間的互補,比較偏遠的地區,是電信公司的網路基礎建設難以普及之處:「可以說是幫它們堵上後門的一個做法。」

SPACE X獵鷹9號火箭。取自SpaceX Twitter圖/SPACE X獵鷹9號火箭。取自SpaceX Twitter

星鏈月租費100美元

事實上,已經有兩家非常大型的網路運營商,與SPACE X合作導入星鏈的網路服務,用於偏遠地區的數據回傳。

特別是若要取得部份國家的5G牌照,前題是運營商必須具有強大的寬頻覆蓋能量,特別是在農村地區的覆蓋,由於建造成本較高,甚至某些政府會提供補貼。

馬斯克認為,星鏈與合作夥伴就開展農村地區的網路覆蓋,並獲得5G牌照的發放:「我們可以做一些工作。」

星鏈所打造的「衛星高速互聯網」,背後的技術,在馬斯克的介紹中堪稱「超乎想像」。

譬如,用戶若想使用星鏈非常簡單,一個星鏈設備目前售價約500美元,只要把終端設備拿出來對著天空,就可以在5分鐘內上網成功,安裝步驟極少,基本上每個人都能自行設置,而不需要一個專業的安裝人員隨伺在旁。

之後的月租費約為100美元,馬斯克也公開宣布,下一代終端設備的成本正在積極降低到300美元,目前訂戶已破50萬。

「我們使用的天線系統,是目前最為成熟最為先進的天線系統,」馬斯克說,欣賞YouTube或者是Netflex等時網路服務,數據的流動可以在最短時間傳輸。而且用戶能連網的衛星不只一顆,遇到延遲時,網路信號可以立即完成從一顆衛星切換到另外一顆衛星。

馬斯克看星鏈:只要不破產就好

SPACE X不是地球上唯一的小型衛星製造商,其他還包括亞馬遜公司的Kuiper、英國的OneWeb、風險投資支持的Planet和雷神科技公司的Blue Canyon Technologies等。

然而這些先行者如今不是倒閉,就是顯現出頹勢,因此,當記者問到馬斯克對星鏈計畫的目標時,他笑說:「只要不破產就好。」

200億~300億美元的投入,馬斯克再次刷新了先前所公布的完整專案投資規模。鉅額的投資成本,是這個雄心勃勃的計畫最大的挑戰之一,而網路服務的費用高達每月100美元,批評者直接認為星鏈能普及,將是馬斯克一廂情願的想法。

TMF Associates總裁、分析師蒂姆.法拉爾(Tim Farrar)便曾經如此質問:「在當前的高價位上,會有成千上萬的用戶嗎?在世界上的大多數地方,如果你對別人說寬頻服務每月要花費100美元,他們會表示難以置信。」尤其是偏遠地區,又有多少願意為星鏈服務買單的有錢人呢?

在登上MWC2021舞台的這一天,恰好是馬斯克的50歲生日,他不時露出笑容力挺星鏈計畫。

星鏈計畫的產業供應鏈,台廠也佔有一席之地,如啟碁為星鏈製造路由器,昇貿為星鏈計畫獨家指定採用的高階錫膏供應商,可望隨著星鏈計畫於2021年8月正式上路後受惠。

「SPACE X希望能拓展我們的邊界,拓展到地球之外,拓展到外太空;星鏈希望能夠去彌補我們的數位鴻溝,讓大家都能夠獲取互聯網的接入,」馬斯克以一段願景式宣言為這次直播採訪作結:「我們有的時候不知道答案,我們有時候不知道要問什麼樣的問題,人類的意識有限,我們希望能夠拓展意識的邊界,至整個宇宙。」

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