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超人‧超羊‧超蕃茄

文 / 遠見編輯部    
1989-05-15
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超人‧超羊‧超蕃茄
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美國「國家健康研究中心」(National Institute of Health)的會議廳內,瀰漫著一片緊張與興奮的氣氛。「人類基因諮詢委員會」即將舉行一場意義不凡的會議。

分子生物學家辛德(Norton Zinder)執起議事槌,重重地敲擊桌面,鬧哄哄的會場瞬即鴉雀無聲。

就從今天起

「今天,我們將開始,」辛德一字字緩緩吐出,「開始一項永無止盡的研究。無論成敗如何,都是一種冒險,也是一場無法估價的付出。」

隨著辛德的宣言,在人類歷史上必占有一席之位的一項研究計畫於焉展開。它的規模不遜於發明原子彈的曼哈坦與阿波羅登月計畫,重要性卻可能猶有過之。這個計畫的首要目標是:辨認出人類的整套基因,並破解每個基因的密碼。

人類的整套基因,就是使某人之所以為某人的遺傳指令。這些指令成套地棲身於人體的細胞核內。

過去三十餘年,許多科學家設法辨識人類基因並解譯密碼,但成果有限。這回可能大不相同,它結合了大批生物學家、電腦專家、工程師、倫理學者……等,用最進步的自動化分析儀器,還有三十億美元的龐大預算。他們希望在十五年內完成工作。

目標一旦達成,人類的醫藥史將邁入一個新紀元。「國家健康研究中心」主任溫格登(James Wyngaarden)預測:「如果計畫成功,將有助於瞭解人類生長、疾病、衰老的真相,使醫療技術有重大突破。」

基因密碼完全譯出之後,數以千計的「神秘遺傳疾病」,將可找到病因,進而著手研究醫療的藥物與方法。

預知長處和弱點

假如皆療人員能夠辨認人體的「疾病基因」,便可準確預測某些人罹患某些疾病的可能性特別高。

猶他大學一位基因學家堅信,辨識基因的新技術將徹底改變皆療方式。將來,一旦有辦法預知某人會得某種病,「預測式」、「預防式」將是醫療的主流。

也許有一天,人類可以在電腦螢光幕上讀出自己的基因,得知自己的長處與弱點,並且據此來選擇適合自己的生活形態、飲食、居住環境;甚至還可服用預防藥物,以減低不良基因的影響。

如果基因科技能有突破,受益的絕不止於少數稀有遺傳疾病的患者。哈佛大學一項調查顯示,常見的高血壓、過敏、糖尿病、心臟病、精神病、癌症,都與基因有關。

這個浩大的基因研究計畫,無疑是人類醫學史上的大事。它也可能正式揭開人類另一個新時代的序幕。一九00年代汽車出現,一九六0年代電腦出現,都曾劇烈衝擊人類的生活形態。如今正登上世界舞台的基因科技,很可能與汽車和電腦一樣,使人類生活形態再度大幅改觀。

修理缺陷

除了研究人體基因外,科學家近年來對動植物基因也做了研究與實驗,頗有斬獲。

一九八二年,有人成功地將大田鼠的成長基因,植人小白鼠的受精卵,結果造出了體積兩倍於同類的「超級白鼠」。

一九八二年,英國劍橋大學應用基因移植的技術,製造了一種有山羊角綿羊毛的「超級羊」。

植物基因學者則於一九八七年,應用基因移植技術,製造了一種防蟲害、產量大、抵抗力特強的「超級番茄」。

由於看好基因科技的美好前景,近二十年來,生物科技公司如雨後春筍般成立,且投入了大量的資金與人力。許多公司已經研發出多種基因科技產品(包括新藥品、新肥料、新殺蟲劑等),只待政府管制單位點頭,即可上市牟利。

將來,如果市場有需求,政府也同意,預料各種基因科技傑作--「超級水果」、「超級牲畜」將陸續上市,也會有人提供「修理缺陷基因」的服務。長遠一點,甚至更可能做「換基因」手術。

明天會不會更好?

誠如榮獲諾貝爾獎的基因大師華生(James Watson)所言:「擺在我們眼前的,是個使人類的明天更美好的露級可能性」。」,「過去我們以為命運天定,如今發現命運有一大部分是寫在基因上。」基因科技的發展,也許將使人類終可擺脫若干莫須承受的痛苦與無奈。

基因科技的發展,也可能使幾千年來農人與牧者的最高願望--長得快、長得好、長得大、長得多、長得符合效益,終於得以實現。

然而,就和許多科技一樣,基因科技雖然可能使諸多美夢成真,卻可能帶來揮之不去的夢魘--道德上、倫理上、生態上。而且,這是一條單行道,一旦上路,永難回頭。

(取材自Time, The Economist)

本文出自 1989 / 06 月號

第036期遠見雜誌

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