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再見了!桃莉羊

文 / 李彥甫    
2003-03-01
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再見了!桃莉羊
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從來沒有這樣的一頭羊,生與死,都受到全世界的注目。

第一隻複製哺乳類動物桃莉羊罹患肺癌,2月14日遭到安樂死處置,享年僅六歲,低於一般羊平均壽命的一半。

英國羅斯林研究所(Roslin Institute)公開指出,桃莉從大約一週前開始咳嗽,獸醫作了電腦斷層掃描之後,診斷出桃莉罹患進行性肺病,因此決定進行安樂死。

桃莉可說是有史以來最出名的一頭羊。牠在1996年7月5日出生,半年後,羅斯林研究所才正式公開桃莉,引起全球震驚,也將生物科技引領至另一境界,從此複製科技成為爭議話題。桃莉的出現,促使人們揣測終將可能複製人類。

後來,身為芬蘭多塞特綿羊的桃莉,兩度和威爾斯山羊大衛正常交配,從1998年4月生下邦妮開始,前後共自然生產了六頭小羊,證明複製動物仍然可以繁殖。

桃莉的出生,帶來許多話題,死亡當然也是,尤其令人懷疑複製生命的可行性。尤其是最近兩度傳出複製人類成功的消息,雖然尚未經由科學家證實。

科學家們將解剖桃莉,必須等桃莉驗屍結果出爐,才能評斷早死是否和複製有關。已有一些科學家呼籲,如果其間確有關連,甚至證明再生性複製目前仍有危險,任何人企圖在人類身上做這種事,都是不負責任的行為。

也有人懷疑,桃莉的死亡可能是因為感染而引起慢性進行性疾病,許多羊也有這種毛病;而且數月之前,另一隻和桃莉同欄的羊也檢查出類似情形。

不論死因如何,複製生命仍然存有許多科技上的盲點,卻是不爭的事實。

全球已陸續複製出綿羊、老鼠、牛、山羊和豬等五種哺乳類動物,但是有許多不成功的案例,例如,台灣第一頭複製牛「畜寶」出生就眼盲,而且只活了五天,台灣複製的基因轉殖豬「酷比」,也出現過獨眼豬。

科學家遭遇的問題包括流產、早產、基因異常,而且看似正常的胚胎複製,隱藏的缺陷卻在複製成功之後才發現,例如胚胎異常肥大、胎盤異常,或是有呼吸、心臟、循環方面的問題,像是桃莉也曾出現肥胖異常的問題。

複製動物係以成年母體的乳腺細胞核置入卵子,再發育成胚胎,儘管步驟清楚,理論上可行,但複製動物存活率不到1%,且畸形、老化、早夭、聽障、眼盲等問題難以克服。而以老化問題最難捉摸。

目前有一派說法認為,桃莉所用的母羊細胞核是一頭六歲的成羊,但植入的卵子卻是年輕細胞,雖代換細胞核後仍可正常分裂,但兩個細胞的年齡差距,可能影響各自不同的分裂進度,導致某些基因缺陷。換句話說,桃莉雖然才六歲,但牠母體細胞核原本已有六歲,加起來已經十二歲,算是一頭老羊了。

算不準桃莉的年齡

由於體細胞是已分化的成熟細胞,當它取代精子並和卵細胞質結合時,唯有透過外力(通常是電流)刺激,才能誘發成長,但是因為體細胞「年紀」較大,胚胎往往才剛出生,就已「老」態龍鍾,身體狀況與上一代很像。

科學家在桃莉三歲的時候,已經發現成羊典型的老化症狀;五歲半時又被發現有關節炎,引起學界辯論複製科技的可靠性。由於肺部感染對高齡羊而言是典型病症,特別是畜養在室內的羊。因此科學家懷疑,才六歲的桃莉因為已經夠老,所以才會被感染。

也有科學家嘗試改用其他方法,企圖消除老化的問題,例如讓細胞核恢復原始狀態,但是現在仍無法讓細胞核回復到未分化的狀態,所以還是無法避免,除非可以先修補老化、斷裂等有缺陷的DNA(去氧核糖核酸),但現在的科技還做不到。

也因為這些障礙的存在,至少在現階段,科學家仍無法預測複製胚胎能否順利發展成正常的個體,然後壽終正寢。

不過,我們也不是一無所獲,除了生物科技的進步,也有科學家想從桃莉身上知道為何會變老的祕密。

為什麼會變老?有好幾派說法,如:正常細胞每經一次分裂,細胞染色體的端粒就會縮短,多分裂幾次之後,將使細胞無法分裂生長而死亡;也有人認為與體內自由基有關;更有人認為有一種老化基因,如剔除此基因,將有機會延長壽命,或者有一種「長壽」基因(因為長壽已被證實有家族遺傳),植入此基因也可延壽。

不過,這一切仍然都很遙遠,不論是複製或是抗老。基因的複雜程度遠比人們能掌握的部分高出許多,現在貿然嘗試,風險也就愈大。近年來的有關複製生命的成功實驗,充其量只能說是成功了一部分,但大多數的部分卻無法掌握,尤其是實驗為何會成功的原理。

或許,只要時間夠長,人類操作基因的技術會更好,對風險的掌握更有自信,也建立在倫理道德及法律規範的範圍內運作的共識,那時,我們肯定會懷念桃莉的。

再見了!桃莉羊。

(作者為資深科學記者;專欄言論不代表本刊立場)

本文出自 2003 / 03 月號

第201期遠見雜誌

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