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阿里巴巴跨界IC設計,但這事一定得找「台積電」?

文 / 邱莉燕    
2021-10-27
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阿里巴巴跨界IC設計,但這事一定得找「台積電」?
圖/阿里雲智能總裁兼阿里巴巴達摩院院長張建鋒於「雲棲大會」上發佈全新伺服器晶片「倚天710」。阿里雲提供
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近期,阿里巴巴旗下、「平頭哥」公司發展出5奈米晶片,可視為中國大陸發展半導體本土供應鏈的關鍵一步。但平頭哥想量產,會找上台積電嗎?

提到阿里巴巴,會聯想到什麼?雙11在24小時成交1.6兆台幣的淘寶天貓?號稱全球最大IPO卻臨時喊卡的支付寶?還是,高分貝大喊「你窮,是因為你沒有野心」名言的創辦人馬雲?

以上說法,都是在描述這家世界最強的巨無霸電商集團,但其最近一項新業務,可能出乎大眾意料之外──自行研發晶片。

2021年10月下旬,在阿里巴巴年度科技盛事「雲棲大會」上,也就是阿里雲一年一度的開發者大會,阿里旗下半導體公司、平頭哥,發布了一款名字叫做「倚天710」的自研雲晶片。令人難以置信的是,這間成立不過三年的科技公司,竟然可以「出道即巔峰」,採用目前最先進的5奈米工藝製程。

根據會上公布的相關資料,「倚天710」由128個Arm核驅動,主頻可高達3.2GHz,達致強大性能和卓越的能源效率。

每片晶片集成了600億個電晶體,亦是業界首款基於最新Armv9架構的伺服器晶片,具備八通道DDR5及96通道PCIe 5.0協議,大大提升記憶體和I/O 吞吐量。在SPECint 2017主機處理能力基準評測中取得超過440分。

阿里巴巴自研晶片自家用,暫不出售

以上專業無比的數據,主要是為了鋪墊一件事:倚天710「好棒棒」,不僅性能優於頂級Arm伺服器晶片產品20%以上,而且能源效率亦優於業界標準50%。

阿里雲同時展示了由這款晶片驅動的自主研發伺服器「盤久」,而且並不對外銷售,主要是阿里雲自用,以進一步提升雲端運算服務的性能和能源效率,鞏固阿里雲服務的領先地位。

「一直以來,我們致力於增強雲端運算的性能和能源效率。訂製伺服器晶片符合我們一貫的發展方向,將有助我們不斷提升雲端運算的能力,」阿里雲智能總裁張建鋒在台上演講時,不疾不徐表示。

同時兼任阿里巴巴達摩院院長的張建鋒,計劃用這款訂製的晶片支持阿里巴巴生態現有及今後的業務,預計在不久的將來,能為客戶提供由這款定製晶片驅動的伺服器所帶來的新服務。

只是消息一出,部份大陸業界人士驚詫,都不敢相信竟然一家電商可以切入5奈米晶片的領域。

阿里雲發布全新伺服器晶片「倚天710」 持續優化雲端運算能力。阿里雲提供圖/阿里雲發布全新伺服器晶片「倚天710」 持續優化雲端運算能力。阿里雲提供

「5奈米晶片」可貢獻阿里雲服務新應用

微信公眾號「智東西」曾經分析,阿里巴巴切入IC設計雄心壯志所依據的底氣,是阿里雲的AI驗證場景、內部研究院「達摩院」的算法、集團硬體基礎設施多年的技術沉澱。

應用場景極其豐富,正是阿里巴巴「造芯」的天然優勢,也是倚天710必須先供應自家使用的原因。

阿里帝國的商業版圖,不是只有網購及電子支付,還橫跨物流、雲端運算、大數據、智慧城市等,用戶規模龐大到世界數一數二。這些業務所運用的圖像影音分析、搜索、推薦算法等技術,都急需AI專用晶片,這為平頭哥研發AI晶片提供了絕佳的練兵之地。

一位台灣半導體公司高層指出,中國大陸人口眾多,因此可產生更多大數據,阿里巴巴本來就在數位商業應用的領域做得不錯。相關人工智慧的應用,可以在大陸本土立即實驗,並持續修正到成熟應用,「本次平頭哥公司5奈米新晶片的產出,剛好可以立即貢獻母公司阿里雲服務的應用,」他說。

達摩院集結「地表最強科學家」

此外,公司英文名「T-Head」的平頭哥,儘管才成立三年,但背後科研實力的積累引人側目。

平頭哥由阿里巴巴集團收購的晶片公司、中天微系統與達摩院自研晶片業務整合而成,中天微是已經成立19年老牌半導體公司,研發經驗年久日深。加上達摩院號稱集結「地表最強科學家」,積澱了一定的技術含金量。

由於電商業務,阿里巴巴早年沒少投入伺服器、邏輯晶片FPGA以及存儲等硬體,奠定了半導體技術的「基礎設施」。

達摩院機器智能實驗室也在過去幾年建立了完整的演算法體系,涵蓋語音智能、語言技術、機器視覺、決策智能等方向,在國際頂級學術會議上,累計發表了近400篇論文,得以展現AI晶片的差異化設計。

「倚天710」在SPECint2017主機處理能力基準評測中取得超過440分,性能優於頂級Arm伺服器晶片產品20%以上,而能源效率亦優於業界標準50%。阿里雲提供圖/「倚天710」在SPECint2017主機處理能力基準評測中取得超過440分,性能優於頂級Arm伺服器晶片產品20%以上,而能源效率亦優於業界標準50%。阿里雲提供

平頭哥想量產,必須找台積電?

姑且先不論平頭哥的研發實力是否真的「過硬」,看在台灣業界專家眼裡,如若要進入量產,勢必要找上台積電。

台積電供應商、意德士董事長闕聖哲分析,目前先進製程代工全球只有三家,台積電、三星和英特爾。目前在5奈米有量產經驗的代工廠,以台積電最多,三星其次但不多,至於英特爾則不成熟。而且,很顯然出於政治因素的考量,平頭哥不會選擇美國公司為其代工。

「阿里巴巴現在需要立即性的成果,選擇台積電大概已成定局,」闕聖哲判斷,相較於三星,台積電能夠馬上讓平頭哥成功沒有風險。

全世界AI巨頭谷歌、輝達、蘋果等,如今新增了一家平頭哥,也快步向前進入AI晶片的市場,對擁有5奈米量產經驗的台積電而言,是個大利多。

「這些全世界AI巨頭同時都到台積電投片,也證明了像擁有5奈米技術的台積電,不會因為世界各國都想建立本土的半導體供應鏈而受影響,」闕聖哲說,擁有先進技術者為王,「到哪裡大家都會搶著要。」

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