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能適應新情境才是智慧

文 / 洪蘭    
2001-01-01
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能適應新情境才是智慧
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科學家最近以核磁共振的腦造影技術在研究人腦的活動形態時,發現了小學生在念一個句子時,要動用到整個大腦的資源,而大學生在讀同一個句子時,只有一小部分大腦亮了起來。這表示在做純熟的事時,大腦只要一點點資源就可以了。中國人常說「熟能生巧」,習慣了就不必花大腦資源。這個「重複」其實是人類學習的方式,比如說,一個開車的老手可以一邊開車,一邊聊天,不必花心思去轉方向盤,打信號燈,但是一個生手剛上路時,卻是手忙腳亂,慘不忍睹,一直要到他把開車的各個動作重複到習慣成自然時,他就可以跟別人一樣把大腦的資源釋放出來去做別的事了。

重複也是快樂的本質。因為重複帶來熟悉,熟悉帶來安全感,安全感帶來快樂。心理學上有一個很有趣的實驗,它是強迫外國學生去判斷喜不喜歡某個中國字。受試者通常會抗議說,他完全不認得中國字,如何去判斷喜不喜歡。但是當他勉強地坐在電腦前選擇時,他的行為卻是可預測的,因為假如在這個字出現前,先很短暫(千分之三十秒)地閃示一下這個字,受試者雖然完全不自覺,但是他的大腦卻看到了,這時,再出現這個中國字時,他會偏向於選擇喜歡,因為前面看過一次,熟悉度增加了他的喜好度。這也是廣告為什麼要一直重複的原因。

重複做一件事時,你會預先知道它的結果,大腦不必去準備驚奇出現時的應變行為,可以節省很多的能源,而且重複使得你的神經網路跑得很熟練,你可以輕而易舉地完成這件事,它帶給你快樂和自信,我們常看到精神病患做簡單的手工,它的治療原理便在此。但是很奇怪的是,人類一方面要重複做一件事,一方面又不安於現實,不停地要創新,我們一直在追求進步,一直在改造我們生存的世界,在改造中,我們失去了舒適的慣例和穩定,我們變得焦慮和憂鬱,因為我們每天要應付新奇、不熟悉的挑戰,我們的文明將我們從一個熟悉、舒適的生活推往另一個陌生的生活方式。

這個看似矛盾的現象如果從演化的觀點來看是很合理的。人如果一直做重複的事,固然節省了腦力和體力,但是一旦環境改變時,就可能有死亡的後果,因為原來慣做的事已經不適合新的情境。但是假如一直在求變,那麼環境改變時,可以立即適應新環境,就可以生存下去,不會被淘汰。在二十一世紀我們對智慧的定義已改為「在新的環境中適應新情境的能力」,這個「新」是求變,而這個「適應」正是重複。我們終於瞭解為什麼世世代代都有人被罵為「故步自封」和「動搖國本」,因為它根本就是人類生存的兩個基本條件,我們終於在大腦中看到「老頑固」和「激進派」的生理機制。(本文作者為國立陽明大學教授,認知神經科學實驗室)(專欄言論不代表本刊立場)

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