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為什麼老年痴呆?

文 / 孫秀惠    
1991-10-15
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為什麼老年痴呆?
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一直被視為難解之謎的老人痴呆症,經過醫學界不斷研究,謎團的線頭已逐漸抽出了。

研究人員發現,無論是有遺傳性的早發型痴呆症,或者打擊六十五歲以上老人的一般老年痴呆症,都與不正常的蛋白每在腦部作祟有關。

患者的腦部充塞了糾結蛋白(Tangles),與碎片蛋白(Plagues)兩種物質。前者像一團纏繞的線團,侵入腦細胞與腦神經之中;後者則在腦神經外頭滋生,糾葛於壞死、老化的神經末梢。

猶如大軍壓境處土焦民虐,痴呆症患者表現出的一連串異常行為,與這兩種蛋白每侵襲患者腦部的路線密切相關。

糾結蛋白與碎片蛋白最早多半出現在大腦深部的海馬回區(Hippocampus),這個區域與人近期的記憶有關。這時候患者會忘了約會、忘了出門的目的為何,但他可能還很清楚的記得二、三十年前的事。

異常蛋白物質會逐漸擴大侵略至大腦皮質部,殺死正常的腦神經細胞。當它們抵達主管思想的腦皮層上中葉(Parietal lobes),患者開始產生許多異常行為;一0%至一五%的老人會有妄想,例如懷疑別人要害他們;有些人不再認得親友的臉,有些無法學習新的事情。

如果破壞路線進行至運動皮質(Motor Cortex),患者會失去行為能力,不能說話、不能走路、不能控制大小便,甚至無法吞嚥。

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