Google無所不能?連「虛擬電信公司」也要做

文 / 1號課堂   攝影 / 張智傑   2018-12-10

Google無所不能?連「虛擬電信公司」也要做



手機已經是現代人的生活必需品之一,相信大多數的人都是人手一支,但你知道嗎?手機的行動網路,與一般我們電腦連線的有線或無線網路(Wi-Fi)不同,手機並沒有直接連接到網際網路上,而是透過電信網路提供商,由他們提供一個窗口,使用者再從那個窗口連到真正的公共網路。也因為如此,每支手機在連接上網之前,都必須先有一張SIM卡,SIM卡內部提供行動網路所需要的認證,透過這張SIM卡以及認證,才能授權你的手機連上行動網路。

要成為一家電信業者,你必須先有行動網路的基礎設施,設立基地台和網路後端,透過行動網路基地台提供無線電收訊給手機使用者。現在,除了傳統的電信公司之外,你有聽過「虛擬行動網路電信公司」,或者是「虛擬電信公司」嗎?

所謂的「虛擬行動網路電信公司」,顧名思義就是一個虛擬的電信公司,它並沒有真正電信公司所擁有的行動網路硬體設備,而是跟電信公司租借行動網路設備來營運。

這個方法之所以可行,是因為行動網路的無線電,其實是運行在很多不同的頻率上,電信商的客戶不一定會充分運用每個頻率,因此電信公司將這些多餘的網路流量,出租給虛擬行動網路電信公司。虛擬電信公司的主要客戶群,就是想要有網路服務,但不需要大流量的用戶。

你一定有過這種經驗,被電信商提供的琳瑯滿目的上網方案,搞得頭暈腦轉,不知道該選哪一種,有的是以流量計算,有的則是提供吃到飽服務。但大部分電信公司提供的專案,在彈性上都比不過虛擬電信公司,他們願意以實際用量計費,如果你只有在特定時刻使用少數流量的話,選擇這種方案,可以幫你省下不少錢。

虛擬網路電信公司的另一個優勢,是它可以同時與許多不同電信公司租借頻率,因為與各個區域的電信公司都有合作,這樣就可以省下昂貴的國際漫遊費,對於跨國企業,或是常常需要出國洽公的使用者而言,虛擬行動網路電信公司的費率就會划算許多。

就在上星期,Google正式成為了虛擬電信公司的一員。Google原有的一個企畫—「Project Fi」,上星期正式改名為「Google Fi」。原本的Project Fi,只適用於Google自己的智慧型手機Pixel系列,但在改名為Google Fi之後,擴大支援市面上大多數的新款手機,包括iPhone和三星的手機,以後都可以使用Google Fi的服務。

Google Fi的基本費用是一個月20塊美金,網路費用則依據消費者的實際用量來計費,每1GB收取10美金。你可能不太清楚美國行動網路費用,目前一般的手機行動網路專案,一個月至少都要5、60塊美金,Google Fi的20塊美金費率簡直前所未聞,消息公布後,消費者都非常興奮。

這項實驗的成功,Google之所以可以讓手機直接連接到Google Fi上,其實在後端有非常大的一個秘密。

Google Fi身為虛擬電信公司,它向美國的T-Mobile、Sprint和US Cellular三家電信公司租借行動網路頻率,但要發揮Google Fi真正的潛力,可以同時連接上述的三家電信公司,其實還是需要Google的Pixel手機,以及其他幾個特定合作的安卓「第一線」手機,而其他的「第二線」手機,在連上Google Fi時,就只能連接到T-Mobile一家。

為什麼會有這樣的差別呢?因為Google Fi的第一線手機有個新穎的技術,叫做eSIM卡。eSIM卡與傳統SIM卡不同,傳統的SIM卡一次只能容納一家電信公司的行動網路認證。打個比方,你可以將一張SIM卡想像成一個護照,這個護照只能讓你通行在一家電信公司的行動網路上。而eSIM就是一個多國護照,可以依據你所需要入境的國家,隨時透過軟體更改設定。當使用者想要連接到不同的行動網路時,eSIM便會自行更換裡面的行動網路認證,讓使用者的手機可以連接到其他行動網路上。

大部分的消費者並不知道,其實全世界每個行動網路都有些不同,因此當手機想要連上其他行動網路時,除了需要有SIM卡之外,手機裡的作業系統必須要有能力改變設定,以因應不同行動網路的需求。

當你插入SIM卡時,iOS或安卓都必須透過你的SIM卡,將你的手機設定與你使用的網路配對。舉例來說,如果你把中華電信的SIM卡換成台灣大哥大的SIM卡,那你的手機就會用台灣大哥大的設定取代中華電信設定。當Google Fi在切換eSIM裡的內容時,也同時在更新手機的行動網路設定,只不過,使用者是完全感覺不到的。

Google Fi透過eSIM,可以無縫接軌的切換T-Mobile、Sprint和US Cellular這三家電信公司的頻率,哪個電信公司的訊號強,就轉到哪個電信公司的頻率上。也因為如此,Google Fi可以大幅降低行動網路的死角,消費者無論到哪裡,都可以提供良好的收訊。但如果你是第二線的手機,它們就沒有eSIM,或欠缺Google特別的軟體,那麼就只能連到T-Mobile這一家行動網路了。

這次Google Fi所使用的科技是走在時代尖端,但更讓消費者感到驚奇的是,它「data-only」只有網路的服務專案,不過,這與一般電信公司提供給iPad或電腦的專案是一樣的。當你的iPad插入SIM卡時,它也只有上網功能,不能撥打電話。

文/Michael

轉載自2018.12.10 1號課堂《矽谷Talk》

關鍵字: 全球焦點科技

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