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逛完塞納河、再搭北捷上班,VR時代來了!

虛擬實境走入生活,真能顛覆所有產業?

作者:黃維玲 │ 攝影:賴永祥
出處:2016年6月號《遠見雜誌》 《遠見雜誌》第360期 瀏覽數:76,950+

科技突飛猛進,曾經出現在科幻小說與電影中的情節,隨著「虛擬元年」的啟動,可望一一實現!虛擬實境(VR),繼網際網路、智慧型手機後,將掀起新一波科技浪潮,改變我們的生活面貌。

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     清晨你醒來,在巴黎塞納河畔散步;接著你搭捷運,一如往常到台北市區上班;午休時間,你在員工休息室和家裡的孩子一起玩積木;下午,你帶客戶分別到台中、上海、香港和新加坡看房。

     下班後,先陪孩子去紐約,跟來自全球各地的孩童一起學舞蹈。小孩入睡後,你和另一半一起去米蘭看時裝秀。你們還約好,明天換他陪你坐直升機到阿拉斯加觀賞冰河。睡前,為了紓緩興奮的心,你去了趟印度菩提迦耶,在佛陀悟道的那棵菩提樹下靜坐,接著沉沉進入夢鄉……。


科技巨擘把小說情節實現

     以上這些,是作家編織的魔幻?瘋人喃喃的囈語?或者根本是一場夢?事實上,都不是,而可能是你我未來的生活寫照。

     描繪出這幅遠景的,不是科幻小說家,而是臉書、Google、微軟、蘋果、索尼、蘋果等全球高科技巨擘。

     他們宣告,繼網際網路、智慧型手機後,又出現了一波科技浪潮,足以改變人們的生活全貌。這股來勢洶洶的新力量,叫做「虛擬實境」(virtual reality,簡稱VR)。

     VR,簡單說,就是利用電腦,創造出一個極度逼真的世界,讓使用者身歷其境般進入另一個時空,沉浸在全然不同的視覺、聽覺、觸覺經驗中。

     其實,VR一點都不新,從1950年代,就不斷出現在科幻小說和電影中。只是人們對VR的印象一直都不太好,因為要進入VR世界,免不了要戴又大又重的頭盔,令人頭暈,看起來又超愚蠢。

     在1990年代,曾有幾家大公司試著實現VR的夢想,卻無疾而終,因為當時的電腦不夠強大,不足以創造出夠真實的體驗,最後留下的是一般人對VR的刻板印象。

     「如果你回頭去看1990年代的VR,簡直就像把一台電視掛在臉上,看起來模模糊糊,還吵個半死,」電玩界傳奇人物,目前是VR公司Oculus內容主管魯賓(Jason Rubin)表示。

     以前的VR唬不了人,現在已大不同。

     2016年4月21日,YouTube上出現一則影片,是一位年輕的挪威太太芮內的VR初體驗。她戴著HTC Vive頭盔,玩射擊殭屍遊戲。十天內,這影片瘋傳,吸引了200萬人觀看,不少網友說:「我看了毛骨悚然。」

     讓人起雞皮疙瘩的,不是從四面八方朝芮內逼近的殭屍,因為網友無法從平面影片感受到VR的效果。芮內的反應才是焦點:她全身緊繃,氣在喘,手在抖,顯然也冒著汗,不時神經兮兮地轉身,發出尖叫,宛如驚弓之鳥。一直到遊戲結束,先生跟她說話,她才略微回神,摘下頭盔,驚魂未定的樣子。

     「如果你覺得虛擬實境只是小把戲,這段影片會讓你改觀,」有媒體這麼評論。


最終要把魔幻事物帶到面前

     《經濟學人》引述一個VR迷的說法:「就像把頭鑽入蟲洞,看到截然不同的世界。」

     「VR的終極遠景,是把你帶到一個魔幻的所在,或把魔幻的事物帶到你面前,」美國《連線》雜誌(Wired)創辦人、趨勢專家凱利(Kevin Kelly)表示。

     凱利花了五個月體驗各種VR頭盔和軟體後發現,「雖然明明知道放眼望去一切都是假的,但那經驗卻是真真實實的」。

     「帶上頭盔後身歷其境的感覺,不是螢幕創造出來的,而是你的神經系統,」知名VR科技公司Magic Leap創辦人亞博維茲(Rony Abovitz)解釋,「VR是共生科技,一半靠機器,一半靠肉體……,即使知道眼前物體不是真的,潛意識卻覺得它的存在如假包換。」

     一般來說,消費科技都是慢慢更迭的,但是VR科技,近一年來卻是大躍進。隨著高階VR頭盔Oculus Rift、HTC Vive相繼問世,SONY的PlayStation VR即將推出,再加上三星的Gear VR和Google Cardboard等入門產品,2016年已被封為「VR元年」。

     發展了多年的VR,為什麼最近忽然成為最夯話題?

     故事要從一個今年不過23歲的美國小伙子樂奇(Palmer Luckey)講起。

     樂奇從小喜歡在車庫搞東搞西,也熱衷收集各式舊的VR頭盔。他對那些頭盔的效果很不滿意,乾脆自己組一款,2012年上Kickstarter網站募款,目標25萬美元,原本只是希望VR玩家群組的人玩一玩。

     這個玩家群組裡剛好有個人叫卡麥克(John Carmack),是電玩界大名鼎鼎的人物。他把樂奇的頭盔稍微改良,拿到2012年的遊戲年會上展示。

     儘管頭盔外表很粗糙,但是效果卻大受矚目,最後樂奇募到243萬美元,乾脆從大學輟學,全心打造「第一個真正沉浸式的虛擬頭盔」,這就是Oculus Rift的由來。


祖克伯:VR將融入生活

     最戲劇性的發展在2014年3月26日。當天,臉書創辦人祖克伯忽然在臉書宣布,他已經以20億美元收購Oculus,並稱它是「VR科技的領導者。」當時Oculus根本還沒有任何產品上市,但祖克伯相信有朝一日,VR「會成為數十億人日常生活的一部分。」

     祖克伯的大手筆,讓樂奇一躍登上2015年《富比世》雜誌40歲以下創業富豪排行榜,身價高達7億美元。

     年紀輕輕的樂奇,用強力膠帶東拼西湊,就組成了VR頭盔,讓祖克伯大為驚嘆,這究竟是怎麼回事?

     「智慧型手機是VR的救星,」《連線》創辦人凱利解釋,今天所有的VR顯示器,都是奠基在手機技術上。

     由於手機在全球大賣,促使它功能不斷提升,價格也不斷下降。小小的機身,具備強大的運算力與高螢幕解析度;手機內的陀螺儀和動作感測器也被VR借來追蹤頭、手、身體的位置。「現代手機晶片的威力,可比以前的超級電腦。」換做1990年,要達到像今天Google Cardboard這類陽春版VR眼鏡的效果,恐怕得花上100萬美元。

     換句話說,樂奇的車庫傳奇,是幾十年來各種技術一一到位,因緣具足的結果。

     從臉書買下Oculus算起,短短兩年間,VR競爭已有山雨欲來的態勢。所有喊得出名號的大科技公司,都已成立專屬團隊,努力開發VR軟硬體,希望打造出足以和手機甚至網路匹敵的新平台。

     這是場沒人輸得起的戰爭。凱利甚至預言,「在VR勝出的公司,將成為史上最大的企業霸主。」

     然而,儘管媒體報導如火如荼,但是根據一項美國的調查,有高達2/3的人對VR毫無認識。有些人還以為,VR就是3D電視。

     「3D是有深度的電視,但VR是全新的媒介,」目前正在幫NBA製作VR球賽轉播的NextVR創辦人羅勒(DJ Roller)指出,「有了VR,你不會再從外面體驗,你就在事件裡面。」

     很多人還不知道,許多聽來匪夷所思的VR應用已經發生了。

     2016年4月中,倫敦皇家醫院為一位70歲的癌症患者動手術,全程以360度虛擬實境攝影機拍攝,讓全球的學生,只要戴上Google Cardboard,配上手機App,都可以同步觀看頂尖的癌症外科醫生Shafi Ahmed開刀的整個過程。他們可以把鏡頭拉近,細看醫生的動作;或在手術台四周走動,從各個角度觀看;甚至可以發問──彷彿他們就在手術室現場。


VR進入主流,有長路要走

     這是VR運用的里程碑,而這只是開始。

     「大家常說,要預測未來10到20年很簡單,要預測三年就難了,」祖克伯表示,他非常確定VR就跟AI(人工智慧)一樣,絕對是未來大趨勢,但要花多久才能打造出VR的生態系統,「老實說我也不知道。」他估計最少需要十年,「智慧型手機從問世到普及也花了十年。」

     根據高盛集團預估,2025年前,虛擬實境,包括所有軟、硬體,規模將在230億到1820億美元間。

     這兩個數字足足有1000多億的落差,因為沒有人能預測VR技術可以走多快,用途有多廣。這同時也凸顯了VR要真正進入主流,還有很長一段路。

     然而,確定的是,多年來存在於科幻小說的虛擬實境,終於走入現實。套句《經濟學人》的話:「這次不一樣了!」


【嚴格來說,虛擬實境分成三種】
VR:虛擬實境(Virtual Reality)

     透過頭盔,讓使用者跟外界完全隔絕,完全浸入一個由電腦產生,或由VR攝影機拍攝的空間。臉書的Oculus Rift、宏達電HTC Vive、三星Samsung Gear VR和Google Cardboard都屬於VR頭盔。


AR:擴增實境(Augmented Reality)

     戴上眼鏡,使用者看到了疊加一層數位內容的現實世界。例如走近一家餐廳,眼鏡上方出現一排字,顯示它的開店時間。Google眼鏡即是AR。


MR:混合實境(Mixed Reality)

     將虛擬的物體整合到現實世界,例如在真實的沙發旁創造出一隻虛擬企鵝,但你必須繞過沙發,才看得到企鵝。微軟的HoloLens即為MR眼鏡。

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